El hombre de cara plana de Kenia

kenyanthropusSe trata del cráneo fósil de un homínido encontrado en 1999 por Justus E. Edung, del equipo de Meave G. Leakey, al oeste del Lago Turkana. A pesar de su gran antigüedad, datada en 3,2-3,5 millones de años, tiene muchas características modernas, por lo que se propuso como una nueva especie Kenyanthropus platyops (su nombre significa “hombre de cara plana de Kenia”). Fue codificado como KNM-WT-40000.

Aparte del holotipo, el cráneo referido, hay muy pocos fósiles asignados a Kenyanthropus: básicamente algunos dientes y fragmentos de maxilares y mandíbulas. El cráneo además estaba muy fragmentado y presenta una gran distorsión. Por ello, su publicación en 2001 y propuesta como especie distinta reabrió el debate sobre las relaciones filogenéticas entre los homínidos de hace 3 Ma. 

La diversidad de bípedos hace 3 millones de años

En el marco de los 3-4 millones de años (Ma.) conocemos la existencia de varias especies de homínidos: Ardipithecus ramidus, Australopithecus anamensis y Au. afarensis, a los que suceden Au. africanus, Au. bahrelghazali y Au. garhi.

Posteriormente a partir de los 3 Ma. fue surgiendo un brote de diversidad de criaturas bípedas, con rasgos simiescos pero también otros derivados, que en mayor o menor medida se diversificaron para convertirse en formas especializadas. Este boom de grupos de homínidos merecerá un post aparte: hoy sabemos que, en torno al Lago Turkana en el entorno de hace 2 Ma, terminaron coincidiendo al menos Paranthropus boisei, Homo rudolfensis, Homo habilis y Homo ergaster.

¿Dónde encaja Kenyanthropus en este brote de diversidad?

Existen varias opiniones:

  • Debería incluirse dentro de Australopithecus afarensis. De hecho, presenta algunos aspectos incluso más primitivos, como el pequeño canal auditivo, más parecido al de los chimpancés, Au. anamensis y Ardipithecus ramidus.
  • Debería incluirse dentro de los australopitecinos como un género distinto Australopithecus platyops.
  • Debería considerarse una especie distinta Kenyanthropus platyops, antecesora de Homo. Se han descrito ciertas afinidades cercanas con el fósil KNM-ER-1470 (Homo rudolfensis) también encontrado junto al lago Turkana, pero este es mucho más reciente (1,8 Ma.). En todo caso, el rostro plano de Kenyanthropus demuestra patrones de evolución matriciales en el marco temporal de hace 3-4 Ma.
  • Debería considerarse una especie distinta Kenyanthropus platyops, antecesora de Au. afarensis en nuestra línea evolutiva (aunque no hay consenso sobre si Au. afarensis está en la línea evolutiva humana).
  • Debería considerarse una especie distinta Kenyanthropus platyops, en un linaje fuera de nuestra línea evolutiva.

Necesitamos una mejor comprensión de nuestros antecesores en el entorno de los 3 Ma. Necesitamos encontrar más fósiles, si bien las variaciones que percibimos en ellos pueden explicar más las adaptaciones funcionales de los distintos grupos de homínidos, que las relaciones filogenéticas entre ellos. Y claro ejemplo de esto podría ser la mezcla de rasgos antiguos y modernos de Kenyanthropus.

Mientras tanto, tal como sucede en tantos otros fósiles cuya clasificación se cuestiona, el uso extendido de la denominación Kenyanthropus platyops no responde a una aceptación de la especie biológica como tal, sino que más bien facilita la identificación y referencia del fósil.

Morfología de Kenyanthropus

Describo a continuación algunos elementos destacados de la morfología de KNM-WT-40000 (click para agrandar):

K.platyops-1

K.platyops-2

K.platyops-3

 

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