El puzle evolutivo humano en el sureste de Asia y Australia

El estudio e interpretación de los homininos encontrados en el sureste asiático y de los restos más antiguos de Australia, es fundamental para el entendimiento de la evolución humana en aquellas regiones. En particular, una cuestión importante es la emergencia de las morfologías modernas y su posible vinculación con las poblaciones arcaicas del Pleistoceno y con los primeros aborígenes australianos. Quiero ilustrar a través de tres casos el fenomenal puzle evolutivo con el que contamos, por el momento difícil de resolver.

Mapa Sunda y Sahul

Mapa con los sitios mencionados en este artículo. Sunda y Sahul son las dos plataformas continentales que existían durante los periodos glaciales del Pleistoceno Superior. Sunda estaba formada por la península malaya y las islas de Sumatra, Java, Bali y Borneo. Sahul estaba formada por Australia, Nueva Guinea y Tasmania. Imagen: Roberto Sáez

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La historia de Lucy, la historia de todos

Don Johanson es el descubridor de Lucy, tal vez el homínido más famoso, una Australopithecus afarensis que vivió en la actual Etiopía hace 3,2 millones de años. El 24 de noviembre celebramos el cumpleaños de su hallazgo en 1974. Johanson no solo es una eminencia en el campo de la paleoantropología: también es un comunicador excepcional. En octubre tuve la ocasión de verle en una conferencia en el Museo Arqueológico Regional de Madrid, la primera que hace en España a sus ya 73 años de edad. Contó unas cuantas cosas alrededor de la historia del hallazgo de Lucy y, sobre todas ellas, me quedé con una frase que dejó caer para nuestra consideración: 

“La historia de Lucy es la historia de todos nosotros”

La historia de Lucy

La historia de Lucy, la historia de todos. Don Johanson. Foto: Roberto Sáez

¿Qué puede significar esto? A mí la charla de Johanson me inspiró tres pequeñas reflexiones:

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A moment of silence for the death of Homo heidelbergensis

“Every time I see the name ‘Homo heidelbergensis’ I feel a little queasy”, John Hawks

Homo heidelbergensis was defined in 1908 as a new species for a mandible that was found one year before, by the Neckar river in Mauer, near Heidelberg in Germany. This mandible, dated to 600 Ka, was the oldest hominin fossil in Europe for the following 90 years.

In the meantime, the name Homo heidelbergensis remained with no further assignment to any other fossil for seven decades, until it was resurrected to try to classify a group of 20+ specimens of the Middle Pleistocene from dispersed sites in Europe (Arago in France, Petralona in Greece…), Africa (Kabwe in Zambia, Bodo in Ethiopia…) and Asia (Yunxian and Dali in China…). They all had in common some derived features from Homo erectus, basically a larger brain which reflects in complex tools (e.g. the wooden spear fron Schöningen, Germany).

“In reality this species should have stayed dead instead of being resurrected in the 1980s”, Juan Luis Arsuaga

They were ‘archaic Homo sapiens’, fossils dated to between 600 Ka and 200 Ka just before the Homo sapiens appeared in Africa. It was made necessary to assign them to a species which demonstrated an evolutionary path between erectus and modern humans, being also ancestor of neandertals. Homo heidelbergensis was the choosen name, although there was not any complete description of this species.  Continue reading

3 hominins found on October 21st

The following three iconic hominins were found on October 21st!

The Mauer mandible – Oct 21st, 1907

It was found in the sediments by the Neckar river near Mauer, Germany, and dated to 500-600 Ka. The fossil was so different from other Homo specimens that a new species was defined for it: Homo heidelbergensis. This mandible remained the oldest hominin known in Europe for almost a century, until the 1990s.

It combines primitive features (large size, robust wide mandibular body, thick enamel, broad ramus) and modern features (molars are smaller than Homo erectus but some similar to modern humans). It is relatively short, the symphysis slopes down and back from the teeth and lacks a projecting chin.

Mauer mandible

Mauer mandible. Image credit: Schoetensack O. Der Unterkeifer des Homo heidelbergensis aus den Sanden von Mauer bei Heidelberg (1908)

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El triple enterramiento de Dolní Věstonice

Hace 31.000 años en Dolní-Věstonice (actual República Checa), un grupo de humanos realizó un triple enterramiento que fue descubierto en 1986, muy singular en cuanto a la disposición de los cuerpos y otras características que recojo aquí:

Enterramiento de Dolní Věstonice

El triple enterramiento de Dolní Věstonice. Fuente imagen: Mittnik A. et al. A Molecular Approach to the Sexing of the Triple Burial at the Upper Paleolithic Site of Dolní Věstonice (2016)

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¿Posibles rituales neandertales en Pinilla del Valle?

A 90 km al norte de Madrid, junto al precioso paraje del embalse de Pinilla, existe un importante conjunto de sitios arqueológicos con presencia neandertal en una zona montañosa a 1100 m de altitud. La mayoría de hallazgos son muy recientes, de la última década, y el potencial de nuevos descubrimientos en los próximos años es grande. Los trabajos por ahora se concentran en el Calvero de la Higuera, con cinco yacimientos, pero las prospecciones en otros calveros de la zona están dando indicios interesantes.

Todos los fósiles humanos hallados, así como una importante selección de restos de fauna e industria lítica, se expusieron excepcionalmente en el 6º congreso de la Sociedad Europea para el estudio de la Evolución Humana (ESHE), celebrado en Alcalá de Henares, Madrid. En este post os comparto sus fotos.

Cueva Des-cubierta

En particular, los resultados presentados en ESHE de la Cueva Des-Cubierta fueron un gran foco de atencion. Este es el yacimiento encontrado más recientemente de todo el conjunto, en 2009. La cueva tenía una galería de 87 m de largo, con un nivel del Pleistoceno Medio que sirvió de cubil de hienas, y un nivel del Pleistoceno Superior datado en 38-42 Ka con abundante actividad humana.

Los restos humanos de este sitio y su contexto son particularmente importantes. Por ahora han aparecido 6 dientes y una mandíbula parcial que parecen pertenecer a un mismo individuo infantil, un neandertal de unos 2-5 años de edad.

Neandertales Cueva Des-Cubierta, Pinilla del Valle

Restos neandertales de Cueva Des-Cubierta, Pinilla del Valle. Crédito foto: Roberto Sáez (pincha para agrandar la imagen)

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El árbol filogenético humano y sus cambios

En este blog sobre evolución humana creo que hasta ahora no había llegado a pintar un árbol evolutivo humano… Nuestra filogenia es un tema apasionante y genera discusiones casi en cada uno de los taxones que la conforman. Lo que me ha animado a pintarlo ahora es tratar de ubicar cómo encajarían en él ciertos especímenes nuevos que hemos ido conociendo en los últimos años. Puedes pinchar en la imagen para agrandarla y leer más abajo las consideraciones tenidas en cuenta:

Árbol filogenético humano

Human phylogenetic tree [click on the image to enlarge]. Credit: Roberto Sáez

Consideraciones:

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Summary of the 2016 ESHE Meeting

The 6th annual meeting of the European Society for the study of Human Evolution (ESHE) took place in Alcalá de Henares, near Madrid, Spain on September 15-17th 2016. This is a summary of most of the presentations that I attended, sorted by the number of engagements in twitter. Click on the podium pictures to enlarge. Contact me if you are missing any other lecture or need further information.

Alcalá de Henares

Alcalá de Henares, Plaza Cervantes. Photo: espaciomadrid.es

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Animales y humanos: caza y simbolismo

Para lamento de la comunidad paleoantropológica, es frecuente que existan yacimientos con numerosísimas evidencias de actividad humana pero sin un solo fósil humano. Es un “lamento” a medias, claro, porque en muchos de ellos los restos recuperados proporcionan una información muy rica. Me viene a la mente el Abric Romaní, a 50 km de Barcelona (España): un yacimiento neandertal con distintas ocupaciones entre 70-45 Ka que conserva, además de industria lítica y ósea, más de 15.000 restos de fauna procesados por humanos, 300 hogueras y 100 instrumentos de madera increíblemente preservados, gracias a la costra de travertino formada por el carbonato cálcito que los cubrió al quedar enterrados. A falta de huesos humanos, en cambio el yacimiento proporciona valiosísima información sobre su modo de vida y su alimentación.

Está claro que los restos de fauna nos dan una idea bastante aproximada de la variedad y cantidad relativa de animales que consumieron los habitantes de un determinado sitio, como aquellos neandertales. Poco después, los humanos modernos nos dejaron además expresiones artísticas de la fauna que tenían alrededor y que consumían, en forma de pinturas, arte mueble, grabados… ¿Qué eran estas obras? ¿Expresiones de la caza, actos rituales para favorecerla…? En general, no siempre los animales representados son los más cazados, las motivaciones artísticas que les llevaban a representar animales no tenían que ver con la caza. Veámoslo a través de 3 reflexiones:

 

1) Algunos animales consumidos ni siquiera están representados

En la cueva del Parpalló (Gandía, España) se encontraron 766 plaquetas con animales grabados, cuyo orden aproximado por cantidad de representaciones sería: cabras monteses, ciervos, caballos, uros, rebecos, cánidos, zorros, linces, jabalíes, un topo campesino, una perdiz y un pato. ¿Eran estos los animales que los hombres consumían? Sí, pero no todos: de hecho, el más numeroso en su dieta era probablemente el conejo, pero sorprendentemente no hay ninguna representación de conejo entre las plaquetas de Parpalló.

Arte cueva Parpalló. Foto: Roberto Sáez

Grabados con animales cueva del Parpalló. Centro de interpretación Parpalló Borrell. Foto: Roberto Sáez

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El pie y la mano de Homo habilis

El pie de Homo habilis: OH 8

OH 8, datado en 1,75 Ma, es uno de las pocas muestras que se han encontrado del pie de Homo habilis, aunque está muy completo. Su importancia es además histórica, por ser uno de los primeros fósiles poscraneales de homininos encontrados en el Este de África. Conserva los siguientes huesos:

  • Todos los huesos tarsianos, aunque del calcáneo solo conserva el extremo distal.
  • Todos los metatarsianos prácticamente completos salvo las cabezas distales y la apófisis estiloide del quinto metatarsiano.
  • Carece de las falanges distales y las falanges medias.
OH 8 Homo habilis

Pie OH 8 Homo habilis. Crédito foto: Roberto Sáez

El astrágalo y la parte posterior del calcáneo presentan marcas cuya forma y patrón corresponden a la mordedura de un reptil, tal vez un cocodrilo pequeño (Davidson y Solomon, 1990), aunque la anchura y poca profundidad de las marcas podrían ser también de un félido como el leopardo (Njau, 2011).

OH 8 Homo habilis

Pie OH 8 Homo habilis. Marcas de mordedura. Crédito foto: Smithsonian’s Human Origins Program humanorigins.si.edu

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