Interview with Chris Stringer

In this interview for Nutcracker Man, Chris Stringer addresses some key recent discussions in the human evolution field, such as:

  1. The origin of the anatomically modern humans. The frontier between ‘archaic’ and ‘modern’ Homo sapiens.
  2. Reassessment of the Homo heidelbergensis species.
  3. Early and late dispersals of modern humans outside Africa.
  4. Behavioural modernity vs. Anatomical modernity.

Finally, he talks about a new book he is working on.

Chris Stringer is one of the most important researchers in the field of human evolution. He is Research Leader in Human Origins at the Natural History Museum and previously director of the Ancient Human Occupation of Britain project. His work is searchable on the Museum’s website and you can follow him on twitter.

Interview Chris Stringer

Interview with Chris Stringer. Photo: Roberto Sáez

 

1. The origin of the so-called anatomically modern humans is not so clear now in the post-Neanderthal genome era. In 2016, you argued a new paradigm by setting the origin of our species Homo sapiens back to 500 K years ago rather than 200 K. What is the rationale for that? What is for you an ‘archaic’ Homo sapiens? And what is the frontier between ‘archaic’ and ‘modern’ Homo sapiens

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Paleoantropología: qué esperamos en 2017

Hace casi tres años escribí el artículo “El boom de la paleoantropología”, donde reflexionaba los motivos por los que esta ciencia está teniendo un crecimiento exponencial en los últimos 40 años, y en particular en la última década. Esos motivos los articulaba en dos bloques: 1) Se han descubierto muchísimas más evidencias para estudiar; 2) La genética nos ha permitido incrementar brutalmente el conocimiento sobre nuestros ancestros y las relaciones filogenéticas entre ellos.

La revisión de aquel texto me ha hecho ver que, muchas de las consideraciones que entonces hacía, son totalmente vigentes a la hora de prever lo que 2017 nos puede traer en este ámbito:

Natural History Museum's Hall of Human Origins

Models in the Natural History Museum’s Hall of Human Origins. Photo credit: Chip Clark, NMNH

Se siguen publicando importantes evidencias nuevas, pero también nuevos estudios sobre fósiles ya conocidos:

Y aquí van tres ejemplos de lo que digo:  Continue reading

Introducción a la variabilidad de los Australopitecinos del sur de África

Artículo Roberto Sáez en NautilusEl papel tiene aún ese encanto singular frente al formato digital… Mi primer artículo en papel se ha publicado en la revista de divulgación paleontológica Nautilus. En él hablo de uno de mis temas favoritos: la enorme variabilidad morfológica de los Australopitecinos y en particular los del sur de África, tal vez algo menos protagonistas en relación a los del este dentro de la filogenia humana. Es un poco largo, fruto de varios meses de trabajo (y disfrute): comienzo con Darwin -cómo no-, el contexto histórico de los primeros hallazgos, y luego realizo un recorrido por 20 especímenes clave. Os dejo la introducción del artículo y al final los sitios donde encontrar la revista.

“En cada gran región del mundo los mamíferos vivos están muy cercanamente relacionados con las especies extintas de la misma región. Por lo tanto, es probable que África estuviera habitada en otros tiempos por monos extintos estrechamente relacionados con el gorila y el chimpancé y, como estas especies son los parientes más cercanos del hombre, es más probable que nuestros ancestros hayan habitado en África que en ninguna otra parte del mundo.” (Charles Darwin, El origen del hombre, 1871)

Un siglo y medio después sabemos que Darwin había acertado. Nuestro género Homo y sus ancestros pertenecientes al género Australopithecus provienen de África. Los Australopitecinos son tal vez la parte más apasionante del árbol evolutivo humano y, al mismo tiempo, la que menos se estudia en comparación con nuestro género, Homo. Entre los libros en idioma inglés que tiene indexados Google Books, es 20 veces más frecuente encontrar el término “Homo” que “Australopithecus”, proporción que aumenta a 300 veces en idioma español.

Los Australopitecinos fueron un linaje único. Desarrollaron los aspectos clave de la morfología que nos hizo humanos, y también las bases de la tecnología que luego nos permitiría dar un salto cualitativo en nuestro desarrollo. Nunca en la Tierra hubo un género así, y nunca lo volverá a haber.

Yacimientos africanos

Mapa de los yacimientos africanos mencionados en el artículo. Imagen: Roberto Sáez

Más sobre Nautilus:

  • Web: paleontologia-nautilus.com
  • La revista se puede adquirir en la tienda del Museo Nacional de Ciencias Naturales, en Zona Minera (zonaminera.es, contactar con su responsable Casimiro Rodriguez en casimirof@mi.madritel.es), o por correo contrareembolso (escribir a publicaciones@paleontologia-nautilus.com) 

El puzle evolutivo humano en el sureste de Asia y Australia

El estudio e interpretación de los homininos encontrados en el sureste asiático y de los restos más antiguos de Australia, es fundamental para el entendimiento de la evolución humana en aquellas regiones. En particular, una cuestión importante es la emergencia de las morfologías modernas y su posible vinculación con las poblaciones arcaicas del Pleistoceno y con los primeros aborígenes australianos. Quiero ilustrar a través de tres casos el fenomenal puzle evolutivo con el que contamos, por el momento difícil de resolver.

Mapa Sunda y Sahul

Mapa con los sitios mencionados en este artículo. Sunda y Sahul son las dos plataformas continentales que existían durante los periodos glaciales del Pleistoceno Superior. Sunda estaba formada por la península malaya y las islas de Sumatra, Java, Bali y Borneo. Sahul estaba formada por Australia, Nueva Guinea y Tasmania. Imagen: Roberto Sáez

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La historia de Lucy, la historia de todos

Don Johanson es el descubridor de Lucy, tal vez el homínido más famoso, una Australopithecus afarensis que vivió en la actual Etiopía hace 3,2 millones de años. El 24 de noviembre celebramos el cumpleaños de su hallazgo en 1974. Johanson no solo es una eminencia en el campo de la paleoantropología: también es un comunicador excepcional. En octubre tuve la ocasión de verle en una conferencia en el Museo Arqueológico Regional de Madrid, la primera que hace en España a sus ya 73 años de edad. Contó unas cuantas cosas alrededor de la historia del hallazgo de Lucy y, sobre todas ellas, me quedé con una frase que dejó caer para nuestra consideración: 

“La historia de Lucy es la historia de todos nosotros”

La historia de Lucy

La historia de Lucy, la historia de todos. Don Johanson. Foto: Roberto Sáez

¿Qué puede significar esto? A mí la charla de Johanson me inspiró tres pequeñas reflexiones:

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¿Posibles rituales neandertales en Pinilla del Valle?

A 90 km al norte de Madrid, junto al precioso paraje del embalse de Pinilla, existe un importante conjunto de sitios arqueológicos con presencia neandertal en una zona montañosa a 1100 m de altitud. La mayoría de hallazgos son muy recientes, de la última década, y el potencial de nuevos descubrimientos en los próximos años es grande. Los trabajos por ahora se concentran en el Calvero de la Higuera, con cinco yacimientos, pero las prospecciones en otros calveros de la zona están dando indicios interesantes.

Todos los fósiles humanos hallados, así como una importante selección de restos de fauna e industria lítica, se expusieron excepcionalmente en el 6º congreso de la Sociedad Europea para el estudio de la Evolución Humana (ESHE), celebrado en Alcalá de Henares, Madrid. En este post os comparto sus fotos.

Cueva Des-cubierta

En particular, los resultados presentados en ESHE de la Cueva Des-Cubierta fueron un gran foco de atencion. Este es el yacimiento encontrado más recientemente de todo el conjunto, en 2009. La cueva tenía una galería de 87 m de largo, con un nivel del Pleistoceno Medio que sirvió de cubil de hienas, y un nivel del Pleistoceno Superior datado en 38-42 Ka con abundante actividad humana.

Los restos humanos de este sitio y su contexto son particularmente importantes. Por ahora han aparecido 6 dientes y una mandíbula parcial que parecen pertenecer a un mismo individuo infantil, un neandertal de unos 2-5 años de edad.

Neandertales Cueva Des-Cubierta, Pinilla del Valle

Restos neandertales de Cueva Des-Cubierta, Pinilla del Valle. Crédito foto: Roberto Sáez (pincha para agrandar la imagen)

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El árbol filogenético humano y sus cambios

En este blog sobre evolución humana creo que hasta ahora no había llegado a pintar un árbol evolutivo humano… Nuestra filogenia es un tema apasionante y genera discusiones casi en cada uno de los taxones que la conforman. Lo que me ha animado a pintarlo ahora es tratar de ubicar cómo encajarían en él ciertos especímenes nuevos que hemos ido conociendo en los últimos años. Puedes pinchar en la imagen para agrandarla y leer más abajo las consideraciones tenidas en cuenta:

Árbol filogenético humano

Human phylogenetic tree [click on the image to enlarge]. Credit: Roberto Sáez

Consideraciones:

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Animales y humanos: caza y simbolismo

Para lamento de la comunidad paleoantropológica, es frecuente que existan yacimientos con numerosísimas evidencias de actividad humana pero sin un solo fósil humano. Es un “lamento” a medias, claro, porque en muchos de ellos los restos recuperados proporcionan una información muy rica. Me viene a la mente el Abric Romaní, a 50 km de Barcelona (España): un yacimiento neandertal con distintas ocupaciones entre 70-45 Ka que conserva, además de industria lítica y ósea, más de 15.000 restos de fauna procesados por humanos, 300 hogueras y 100 instrumentos de madera increíblemente preservados, gracias a la costra de travertino formada por el carbonato cálcito que los cubrió al quedar enterrados. A falta de huesos humanos, en cambio el yacimiento proporciona valiosísima información sobre su modo de vida y su alimentación.

Está claro que los restos de fauna nos dan una idea bastante aproximada de la variedad y cantidad relativa de animales que consumieron los habitantes de un determinado sitio, como aquellos neandertales. Poco después, los humanos modernos nos dejaron además expresiones artísticas de la fauna que tenían alrededor y que consumían, en forma de pinturas, arte mueble, grabados… ¿Qué eran estas obras? ¿Expresiones de la caza, actos rituales para favorecerla…? En general, no siempre los animales representados son los más cazados, las motivaciones artísticas que les llevaban a representar animales no tenían que ver con la caza. Veámoslo a través de 3 reflexiones:

 

1) Algunos animales consumidos ni siquiera están representados

En la cueva del Parpalló (Gandía, España) se encontraron 766 plaquetas con animales grabados, cuyo orden aproximado por cantidad de representaciones sería: cabras monteses, ciervos, caballos, uros, rebecos, cánidos, zorros, linces, jabalíes, un topo campesino, una perdiz y un pato. ¿Eran estos los animales que los hombres consumían? Sí, pero no todos: de hecho, el más numeroso en su dieta era probablemente el conejo, pero sorprendentemente no hay ninguna representación de conejo entre las plaquetas de Parpalló.

Arte cueva Parpalló. Foto: Roberto Sáez

Grabados con animales cueva del Parpalló. Centro de interpretación Parpalló Borrell. Foto: Roberto Sáez

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The 9 neandertals of Sima de las Palomas

Sima de las Palomas del Cabezo Gordo is a vertical cave in Murcia (southeastern Spain), that is one of the most remarkable neandertal sites in Western Europe. Since 1991 it has yielded remains from at least 9 neandertal individuals, including 3 nearly complete articulated skeletons, among many other objects that also help to explain the ecology of the human populations in the area at least 50,000 years ago. The 2016 campaign is important as new fossils have been found at the deepest layers dated to 65-90 Ka.

The 3 skeletons

Between 2005-2009 three undisturbed neandertal skeletons with several parts in anatomical position were recovered:

  • An adult woman (SP96) and a child beneath her (SP97), both with the knees flexed and the elbows and hands raised up beside the face.
  • Another adult individual (SP92) with an extended elbow was beneath the child.
  • The 3 skeletons are dated to 50 Ka by U-series.
  • Many large stones and flakes were located over the skeletons. They might have been thrown to deter leopards and hyenas from disturbing the corpses.
  • The skeletons were lying in a cemented rock tumble, together with some burnt articulated horse ankle bones, 9 Mousterian tools, 12 flakes and 100 fragments of knapping waste.
  • Most of the human bones do not show any cut marks nor burnt residues.
  • However, the woman was deposited over a layer where a large fire was made before.
  • Near the child, two articulated leopard paws were found.

There could be an intentional arrangement of the bodies before rigor mortis, although there is no burial pit or other clear-cut signs.

Sima de las Palomas. Neandertal child SP97

Sima de las Palomas. Neandertal child SP97. Laboratory removal of adherent breccia with vibroscalpels continues. CAT scan of SP97 cranium revealed some hidden hand bone fragments close to the forehead. Photo credit: MUPANTQUAT

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¿Cuál fue el tamaño de la población neandertal?

Se trata de una cuestión muy interesante que seguro que nos hemos hecho en algunas ocasiones. Cuestión que lógicamente está lejos de tener una cifra concreta como respuesta, pero las distintas formas de aproximarse a ella son igualmente apasionantes.

Navalmaíllo, abrigo neandertal

Abrigo de Navalmaíllo (Pinilla del Valle, España), ocupado por grupos neandertales de 20-30 individuos hace unos 75 Ka. Foto: Roberto Sáez

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