Debate sobre Historias de la Prehistoria

El pasado 9 de junio tuve el privilegio de debatir con David Benito sobre evolución humana y sobre su último libro “Historias de la Prehistoria“, invitados por la asociación Caballo Verde. Os dejo el vídeo de este debate, emitido por Teleboadilla, y el índice de contenidos a continuación:

  • 06:55 Cómo se documentan las historias de la Prehistoria. El trabajo de campo. Los hallazgos, las anécdotas y la controversia.
  • 15:00 Novedades en evolución humana. Jebel Irhoud: ¿retroceder el origen de Homo sapiens hasta hace 300.000 años?
  • 22:10 Fósiles. El Hombre Cascanueces.
  • 25:40 Una síntesis del árbol evolutivo humano.
  • 30:00 ¿Hubo mestizaje entre distintas especies humanas?
  • 32:20 Sobre Lucy.
  • 35:50 La investigación, la colaboración y la conservación. El caso de Altamira.
  • 41:00 Volviendo a los orígenes: las huellas de Laetoli.
  • 43:30 Canibalismo.
  • 48:00 El comportamiento humano.
  • 49:55 Los neandertales.
  • 56:00 Orce.

¿El origen de Homo sapiens hace más de 300.000 años?

El conjunto de fósiles de Jebel Irhoud, Marruecos, adquiere desde ahora una importancia mucho más destacada. Conocíamos los restos de varios individuos hallados en 1961 y 1962: dos cráneos adultos (incluyendo el fósil más icónico Irhoud 1, un cráneo casi completo), una mandíbula infantil, un húmero infantil y un fragmento de coxis.

Debido a su datación inicial de 160 Ka, la presencia de rasgos primitivos, y su asociación a herramientas descritas como musterienses, en 1962 inicialmente se sugirió que eran neandertales. Sin embargo, en las décadas siguientes el consenso científico se movió hacia que los especímenes de Jebel Irhoud eran Homo sapiens, que presentaban una combinación de rasgos arcaicos y rasgos derivados que se fueron desarrollando en distintas regiones de África (Hublin, 1985; Hublin, 1992; Bräuer, 1984; Rightmire, 1984).

Jebel Irhoud cráneo y mandíbula

Jebel Irhoud, reproducción cráneo y mandíbula. Crédito imagen: Philipp Gunz, MPI EVA Leipzig

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A Moroccan cradle for Homo sapiens?

By Chris Stringer, The Natural History Museum London. 

Many scientists accept that the human fossils from Omo Kibish and Herto in Ethiopia, dated between about 150-200,000 years ago represent the earliest known members of our species Homo sapiens. However, I now accept that evidence is building from both fossils and DNA that the modern human and Neanderthal lineages separated at least 500,000 years ago. In my view, the date of this divergence should mark the origin of these two groups, with the implication that there should fossils in Africa and Eurasia older than 200,000 years that lie on the respective lineages of modern humans and Neanderthals.

There is good evidence that this is true for the Neanderthals in Europe, since the Sima de los Huesos (‘Pit of the Bones’) fossils from Atapuerca can now be firmly placed on the Neanderthal lineage from both their anatomy and their DNA at around 430,000 years. Although we don’t yet have good ancient DNA evidence from Africa, I have suggested that fossils such as Florisbad (South Africa), Eliye Springs (Kenya) and Jebel Irhoud (Morocco) might well represent early or “archaic” Homo sapiens that existed before the full suite of modern human characteristics had evolved. Moreover, it is possible that earlier and neglected fossils from sites such as Salé and Thomas Quarries (Morocco), and Ndutu (Tanzania) could be even more ancient members of our species, Homo sapiens.

I used to argue that “anatomically modern humans” (including fossils that essentially look like us today) are the only group that should be called Homo sapiens. Now, I think that anatomically modern humans are only a sub-group within the species Homo sapiens, and that we should recognise the diversity of forms within early Homo sapiens, some of which probably went extinct.

When I set out on my PhD trip in 1971 to study and measure as many as possible of the early modern and Neanderthal skulls curated in European museums, there was one fossil that particularly intrigued me. This was the enigmatic cranium from Jebel Irhoud in Morocco, found a decade earlier, and described as an ‘African Neanderthal’, dated at about 40,000 years old. Imagine my disappointment when I arrived in a Paris museum and was told by an anthropologist that the specimen had just been returned to Morocco. Seeing my crestfallen face over coffee, another worker told me that the fossil was, in fact, locked in a cupboard in the first anthropologist’s room, but he would give me clandestine access to it for a short time the next morning. It was well worth the chicanery and the wait, for as soon as I saw the large but modern-looking face of Jebel Irhoud 1, I knew it was no Neanderthal – it completely lacked their puffed-out cheek bones, midfacial prominence, and enormous nose. But I couldn’t make much sense of Jebel Irhoud in my PhD conclusions as it was apparently too recent and therefore too close in age to actual early modern fossils from Israel and Europe to represent a potential ancestor for modern humans.

Jebel Irhoud 1

Jebel Irhoud 1 skull. Photo credit: Chris Stringer

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3 fósiles importantes que se han perdido

Aunque no se escribe mucho sobre ello, el registro fósil hominino tiene 3 importantes ausencias. Se trata de especímenes icónicos por distintos motivos, aunque entre ellos no tienen absolutamente nada en común salvo una cosa: se han perdido…

Shanidar-1

Descubierto en 1957 en la cueva de Shanidar, en la actual Iraq. Se trata de un esqueleto parcial de neandertal datado entre 60-35 Ka. Este individuo sufrió numerosos daños a lo largo de su vida:

  • Un golpe en la cabeza durante su juventud probablemente le provocó la ceguera en el ojo izquierdo.
  • La debilidad de su brazo y pierna derechas sugieren que pudo sufrir parálisis en la mitad derecha de su cuerpo, probablemente por aquel mismo golpe que también le dañó el cerebro.
  • También se fracturó el pie pero, al igual que se ve en el resto de daños, todos sus huesos tuvieron tiempo para cicatrizar totalmente antes de su muerte.
  • Murió a una edad relativamente avanzada para los neandertales, con unos 40 años. Esto sugiere que durante muchos años de su vida fue cuidado y ayudado por su grupo.

Las características de los individuos de la cueva de Shanidar nos dan muchas evidencias del uso de enterramientos rituales por Homo neanderthalensis. Tras la invasión de Irak en 2003 se perdió el rastro de casi todos los fósiles de Shanidar. Algunos aparecieron en 2006, y el esqueleto casi completo Shanidar-3 se expone en Washington, pero Shanidar-1 permanece desaparecido desde entonces.

Shanidar 1

Shanidar 1 (I) Cráneo. (D) Húmero derecho debilitado y húmero izquierdo robusto. Crédito foto: Chip Clark, Smithsonian Institution

Orrorin tugenensis 

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Liderazgo y Evolución

El pasado 27 de mayo fue un gran hito en un proyecto precioso llamado “Liderazgo y Evolución”. Consiste en una acción formativa en el ámbito de la empresa donde hilo estos dos temas: por una parte, conocemos bien lo que es el liderazgo, como una combinación de capacidad y entusiasmo por construir, desarrollar y evolucionar. Pero ¿por qué llevamos el liderazgo en nuestro ADN? ¿Cómo se puede explicar desde la perspectiva de la historia evolutiva humana?

  • Para ello propuse comenzar un viaje a bordo del HMS Beagle. Aquel buque contó con dos “líderes” muy distintos: un capitán carismático elegido para una misión muy peligrosa pero que suponía un gran avance para la comunidad, y que supo dirigir a su equipo para llevarla a cabo con éxito, y un acompañante que no era entonces ningún líder pero acabó siendo una de las principales referencias mundiales en el ámbito científico.
  • Luego, continuamos nuestro viaje y nos adentramos en la evolución humana, para entender cómo ha influido el liderazgo en el éxito de nuestra especie. Así, a través de cinco etapas conocemos cuáles fueron las señas de identidad que los grupos humanos desarrollaron, que primero nos distinguieron del resto de grandes primates, y luego nos permitieron desarrollar nuestra inteligencia social, nuestra tecnología, y colonizar el planeta a lo largo de dos millones de años: colaboración, organización, jerarquía, talento creativo, transmisión del conocimiento, empatía…
  • Por último, estudiamos ocho casos de liderazgo que encontramos en el estudio de la evolución, aplicados a la empresa.

La preparación de este trabajo ha sido realmente enriquecedora. A esta primera acción formativa han asistido 75 personas (27 por web). Disfruté un montón durante la ponencia y el posterior debate, con preguntas muy interesantes. Como de costumbre, no me faltó la compañía de un par de fósiles: me gusta tener cerca a aquellos humanos que, miles de años después de vivir, hoy son nuestros testigos de un hecho científico que sabemos explicar solo desde hace poco tiempo: la evolución humana.

Y el feedback recibido fue muy positivo… Continuará…

Liderazgo y Evolución

Liderazgo y Evolución. Foto: Roberto Sáez

La Middle Stone Age (MSA) en Olduvai, con José Manuel Maíllo

He tenido el placer de conversar con José Manuel Maíllo sobre su trabajo en la Garganta de Olduvai (Tanzania), donde estudia los yacimientos de la Middle Stone Age: el momento de la aparición y desarrollo de los primeros humanos modernos en África. Sabemos un poco sobre cómo eran, la morfología de unas decenas de especímenes, aunque debatimos aún sobre a qué especie asignar muchos de ellos. ¿Y qué hay sobre su modo de vida? Veamos…

 

El proyecto Ndutupai: el lecho Ndutu

Comenzamos en junio de 2016 con un trabajo de prospección localizando yacimientos.  En el lecho Ndutu, en la parte superior de la Garganta de Olduvai, localizamos en superficie piezas líticas atribuibles a la Middle Stone Age que aparecían en la parte baja del sitio, y también fauna, así que este año decidimos volver y comenzar la excavación.

Ndutupai Olduvai

Ndutupai. Crédito foto: José Manuel Maíllo

Le llamamos yacimiento Victoria Cabrera Site (VCS) y se descubrió porque encontramos piezas líticas y restos de fauna en superficie y una pieza embebida en un corte que realizó una torrentera estacional. Además, tenemos otros sitios localizados para futuras excavaciones. Nuestro yacimiento se encuadra en el lecho Ndutu, donde se interestratifican varios niveles tobáceos con otros de origen fluvial. Hemos excavado una trinchera longitudinal de 24 x 2 metros. En cinco niveles hemos encontrado industria lítica y fauna.  Continue reading

A new Homo naledi… and very recent!

Since Homo naledi was presented in 2015 [see related article], a global project has been carried out with 150+ scientists involved in the analysis of the anatomy, behavior, diet, geology and chronology, but also a massive exploration project in the field, inside the Rising Star cave system and other cave systems in the area.

The result is astonishing: this project has yielded more hominin fossils in the last 3 years than in the rest of history in Africa. And the exploration is far from finished: this will surely be followed by a number of further projects and discoveries in the following years.

Back in 2015, it was announced the Dinaledi chamber of the Rising Star cave, containing 1500+ hominin remains corresponding to 15 individuals of Homo naledi, which became one of the most famous species. But thousands of other remains were there still to be discovered and analysed.

Reconstruction of Homo naledi. Photo: Lee R. Berger

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3 años de Nutcracker Man | 3 years of Nutcracker Man

Nutcracker Man

Nutcracker Man vs. Roberto Sáez

[ESP]   Hoy 5/5/17 este blog ¡está de cumpleaños! En el último año ha crecido enormemente el número de interacciones por distintos canales con muchos de vosotros, y he tenido el placer de conocer a grandes investigadores y divulgadores. Sabéis que os agradezco sinceramente todas vuestras lecturas y comentarios. Para completar el momento nostálgico, he querido recuperar aquí los enlaces a mis primeros artículos en español y en inglés, espero que os gusten. Un fuerte abrazo.

La cuna de la humanidad (Español)   |   Were neandertals as smart as sapiens? (English)

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[ENG]   Today 5/5/17 is the birthday of this blog! In this year the number of interactions with many of you has greatly increased through different channels, and I had the pleasure to meet several great researches and communicators. You know well that I sincerely thank you for all your readings and comments. To complete the nostalgic moment, I wanted to rescue here the links to my first posts in Spanish and English. I hope you enjoy them. All the best.

Were neandertals as smart as sapiens? (English)   |   La cuna de la humanidad (Español)

 

 

¿Presencia humana en América hace 130.000 años? La polémica

El anuncio en Nature de una posible evidencia humana en América hace 130 Ka ha revolucionado los medios científicos despertando una rica discusión que, sin duda, debe considerarse muy positiva.

Recuerdo brevemente que este hallazgo supondría retroceder como mínimo 110.000 años la entrada en América de los primeros humanos tal como hasta ahora se suponía. Podemos señalar, aunque también con alguna duda, que las anteriores evidencias más antiguas son estas dos:

  • En Sudamérica, Monte Verde (Chile): 650 líticos, decenas de restos de fauna procesados (sobre todo mastodonte), varias áreas quemadas e incluso 380 elementos de madera posiblemente relacionados con estructuras de viviendas. Datación entre 18-15 Ka.
  • En Norteamérica, Bluefish Caves (Canadá), publicado recientemente en enero 2017: cientos de líticos y huesos de fauna con marcas de corte. Datación máxima 24 Ka. La hipótesis es que grupos humanos permanecieron en la región de Beringia durante 10 Ka, y fueron sus descendientes hace unos 13-14 Ka (cultura Clovis) cuando fueron colonizando el continente de norte a sur rápidamente durante solo 2000 años.

Ahora se presenta el estudio de un yacimiento, Cerutti Mastodon, cerca de San Diego, California, con huesos rotos de un mastodonte (Mammut americanum) junto a 5 grandes piedras sin tallar: los huesos y dientes del animal fueron golpeados con 3 de las piedras como martillo, sobre las otras 2 piedras empleadas como yunque. No se trata de un área de procesamiento, sino posiblemente un acto puntual de carroñeo para extraer el tuétano de los huesos de las extremidades en un lugar distinto al que se halló la carne. También apareció un colmillo de mastodonte dispuesto verticalmente, que tal vez sirvió de poste para una estructura.

Cerutti Mastodon

Fragmento golpeado de fémur del mastodonte. Crédito foto: Tom Deméré, San Diego Natural History Museum

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Australopitecos en Ágora Historia

Os dejo el podcast descargable de mi participación en el programa Ágora Historia del 22 de abril de 2017, hablando sobre los Australopitecos (a partir del minuto 24:55):

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Índice de cuestiones:

  • 24:55 Comenzando… por supuesto, con el tema Lucy in the sky with diamonds. ¿Cómo podría definirse un Australopiteco?
  • 28:58 Un poco de historia: los primeros hallazgos
  • 32:10 Cronológica y geográficamente, ¿dónde se sitúan?
  • 34:22 ¿Qué rasgos los definen morfológicamente?
  • 37:30 Las diferentes especies de Australopitecos
  • 40:40 Las huellas de Laetoli
  • 46:00 El niño de Taung
  • 47:50 La Señora Ples
  • 50:45 Makapansgat
  • 54:00 Los Parántropos
  • 58:20 Los hallazgos en Malapa
  • 59: 25 ¿Dónde está la barrera de lo humano?
Ágora Historia 189

Ágora Historia programa 189