¿El origen de Homo sapiens hace más de 300.000 años?

El conjunto de fósiles de Jebel Irhoud, Marruecos, adquiere desde ahora una importancia mucho más destacada. Conocíamos los restos de varios individuos hallados en 1961 y 1962: dos cráneos adultos (incluyendo el fósil más icónico Irhoud 1, un cráneo casi completo), una mandíbula infantil, un húmero infantil y un fragmento de coxis.

Debido a su datación inicial de 160 Ka, la presencia de rasgos primitivos, y su asociación a herramientas descritas como musterienses, en 1962 inicialmente se sugirió que eran neandertales. Sin embargo, en las décadas siguientes el consenso científico se movió hacia que los especímenes de Jebel Irhoud eran Homo sapiens, que presentaban una combinación de rasgos arcaicos y rasgos derivados que se fueron desarrollando en distintas regiones de África (Hublin, 1985; Hublin, 1992; Bräuer, 1984; Rightmire, 1984).

Jebel Irhoud cráneo y mandíbula

Jebel Irhoud, reproducción cráneo y mandíbula. Crédito imagen: Philipp Gunz, MPI EVA Leipzig

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A Moroccan cradle for Homo sapiens?

By Chris Stringer, The Natural History Museum London. 

Many scientists accept that the human fossils from Omo Kibish and Herto in Ethiopia, dated between about 150-200,000 years ago represent the earliest known members of our species Homo sapiens. However, I now accept that evidence is building from both fossils and DNA that the modern human and Neanderthal lineages separated at least 500,000 years ago. In my view, the date of this divergence should mark the origin of these two groups, with the implication that there should fossils in Africa and Eurasia older than 200,000 years that lie on the respective lineages of modern humans and Neanderthals.

There is good evidence that this is true for the Neanderthals in Europe, since the Sima de los Huesos (‘Pit of the Bones’) fossils from Atapuerca can now be firmly placed on the Neanderthal lineage from both their anatomy and their DNA at around 430,000 years. Although we don’t yet have good ancient DNA evidence from Africa, I have suggested that fossils such as Florisbad (South Africa), Eliye Springs (Kenya) and Jebel Irhoud (Morocco) might well represent early or “archaic” Homo sapiens that existed before the full suite of modern human characteristics had evolved. Moreover, it is possible that earlier and neglected fossils from sites such as Salé and Thomas Quarries (Morocco), and Ndutu (Tanzania) could be even more ancient members of our species, Homo sapiens.

I used to argue that “anatomically modern humans” (including fossils that essentially look like us today) are the only group that should be called Homo sapiens. Now, I think that anatomically modern humans are only a sub-group within the species Homo sapiens, and that we should recognise the diversity of forms within early Homo sapiens, some of which probably went extinct.

When I set out on my PhD trip in 1971 to study and measure as many as possible of the early modern and Neanderthal skulls curated in European museums, there was one fossil that particularly intrigued me. This was the enigmatic cranium from Jebel Irhoud in Morocco, found a decade earlier, and described as an ‘African Neanderthal’, dated at about 40,000 years old. Imagine my disappointment when I arrived in a Paris museum and was told by an anthropologist that the specimen had just been returned to Morocco. Seeing my crestfallen face over coffee, another worker told me that the fossil was, in fact, locked in a cupboard in the first anthropologist’s room, but he would give me clandestine access to it for a short time the next morning. It was well worth the chicanery and the wait, for as soon as I saw the large but modern-looking face of Jebel Irhoud 1, I knew it was no Neanderthal – it completely lacked their puffed-out cheek bones, midfacial prominence, and enormous nose. But I couldn’t make much sense of Jebel Irhoud in my PhD conclusions as it was apparently too recent and therefore too close in age to actual early modern fossils from Israel and Europe to represent a potential ancestor for modern humans.

Jebel Irhoud 1

Jebel Irhoud 1 skull. Photo credit: Chris Stringer

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A new Homo naledi… and very recent!

Since Homo naledi was presented in 2015 [see related article], a global project has been carried out with 150+ scientists involved in the analysis of the anatomy, behavior, diet, geology and chronology, but also a massive exploration project in the field, inside the Rising Star cave system and other cave systems in the area.

The result is astonishing: this project has yielded more hominin fossils in the last 3 years than in the rest of history in Africa. And the exploration is far from finished: this will surely be followed by a number of further projects and discoveries in the following years.

Back in 2015, it was announced the Dinaledi chamber of the Rising Star cave, containing 1500+ hominin remains corresponding to 15 individuals of Homo naledi, which became one of the most famous species. But thousands of other remains were there still to be discovered and analysed.

Reconstruction of Homo naledi. Photo: Lee R. Berger

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¿Presencia humana en América hace 130.000 años? La polémica

El anuncio en Nature de una posible evidencia humana en América hace 130 Ka ha revolucionado los medios científicos despertando una rica discusión que, sin duda, debe considerarse muy positiva.

Recuerdo brevemente que este hallazgo supondría retroceder como mínimo 110.000 años la entrada en América de los primeros humanos tal como hasta ahora se suponía. Podemos señalar, aunque también con alguna duda, que las anteriores evidencias más antiguas son estas dos:

  • En Sudamérica, Monte Verde (Chile): 650 líticos, decenas de restos de fauna procesados (sobre todo mastodonte), varias áreas quemadas e incluso 380 elementos de madera posiblemente relacionados con estructuras de viviendas. Datación entre 18-15 Ka.
  • En Norteamérica, Bluefish Caves (Canadá), publicado recientemente en enero 2017: cientos de líticos y huesos de fauna con marcas de corte. Datación máxima 24 Ka. La hipótesis es que grupos humanos permanecieron en la región de Beringia durante 10 Ka, y fueron sus descendientes hace unos 13-14 Ka (cultura Clovis) cuando fueron colonizando el continente de norte a sur rápidamente durante solo 2000 años.

Ahora se presenta el estudio de un yacimiento, Cerutti Mastodon, cerca de San Diego, California, con huesos rotos de un mastodonte (Mammut americanum) junto a 5 grandes piedras sin tallar: los huesos y dientes del animal fueron golpeados con 3 de las piedras como martillo, sobre las otras 2 piedras empleadas como yunque. No se trata de un área de procesamiento, sino posiblemente un acto puntual de carroñeo para extraer el tuétano de los huesos de las extremidades en un lugar distinto al que se halló la carne. También apareció un colmillo de mastodonte dispuesto verticalmente, que tal vez sirvió de poste para una estructura.

Cerutti Mastodon

Fragmento golpeado de fémur del mastodonte. Crédito foto: Tom Deméré, San Diego Natural History Museum

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Paleoantropología: novedades en el Q1 2017

Una selección de las novedades publicadas en el primer trimestre de 2017. Parece mentira pero son 18, y no sabría quedarme con menos…

  • La primera noticia importante llegó pronto, el 3 de enero, y desde Asia, un continente que tiene aún muchísimo conocimiento que darnos en esta ciencia. Se trataba de un conjunto de herramientas de tecnología Achelense encontradas en el norte de China, en Sanmenxia Basin, Loess Plateau. Están datadas en una antigüedad mayor que la inversión Matuyama–Brunhes (0,78 Ma) y probablemente cercanas al MIS 23 (0,89-0,92 Ma), lo que serían los bifaces Achelenses más antiguos en el norte de China [+info].
  • Pocos días después, se publican las evidencias más antiguas de presencia humana en Norteamérica, en Bluefish Caves, Canadá. Son huesos de fauna tratados con herramientas datadis en 24 Ka, apoyando la teoría de que poblaciones humanas permanecieron aisladas en Beringia durante un periodo amplio de tiempo durante el Último Máximo Glacial, dispersándose por Norteamérica y Sudamérica posteriormente [+info].
  • Todavía en enero se publicó el estudio de la mandíbula de Hexian, con una gran robustez y presencia de rasgos primitivos que recuerdan a los primeros Homo africanos, y se distinguen de especímenes clásicos de erectus como Zhoukoudian o Lantian, apoyando una variabilidad de rasgos ¿o especies? que sugiere revisar la clásica asignación masiva al taxón Homo erectus del registro fósil del Pleistoceno Medio en Asia [+info].
Hexian

Materials from Longtandong cave, Wanjiashan mountain, Hexian County. Photo credit: Institute of Vertebrate Paleontology and Paleoanthropology, China

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El cráneo impreso de Homo naledi

He esperado un tiempo hasta lanzarme a probar la impresión 3D con un fósil de hominino. Para empezar, lógicamente se necesita disponer del modelo deseado y, por el momento, el número de modelos publicados con acceso abierto no es muy numeroso, aunque tampoco despreciable.

Creo observar una tendencia cada vez mayor a compartir el conocimiento científico producido con fondos públicos, facilitando el acceso libre y gratuito para todo el mundo (Open Access). Por cierto, hay un importante debate sobre las oportunidades y retos que plantea el Open Access en cuanto a derechos de explotación y nuevos modelos de negocio, y eso merecerá otro artículo. Hoy voy a contaros mi primer proyecto de impresión 3D, que me ha llevado tiempo y del que me siento muy satisfecho.

¿Por dónde empecé?

Desde 2014 conocía la existencia de modelos 3D publicados por African Fossils, de tres tipos: Hominids, Animals [sic] y Tools. Entre los “hominids” destaco 12 Homo ergaster y 6 Australopithecus anamensis. Como curiosidades, existe la posibilidad de descargarse también el modelo para fabricarlo montando capas de cartulina de 4 mm de espesor, y también están disponibles varios de los líticos de Lomekwi (antigüedad 3,3 Ma) presentados en 2015.

Modelos 3D Homo ergaster

Catálogo de modelos 3D de Homo ergaster. Imagen tomada de Africanfossils.org

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Aroeira 3: the westernmost Middle Pleistocene cranium of Europe

Why is it important?

  • Firmly dated to 390–436 ka, this new hominin fossil found in Portugal is the westernmost Middle Pleistocene cranium of Europe.
  • It is one of the earliest fossils associated with Acheulean tools in Western Europe.
  • Together with the tools, there is also a direct association with a large amount of faunal remains: mainly cervids and equids, also some rhinos and bears, a large bovid, a caprid and a tortoise.
  • The presence of burnt bones suggests a controlled use of fire.
Aroeira 3 cranium

Aroeira 3 cranium. Credit: Daura et al, New Middle Pleistocene hominin cranium from Gruta da Aroeira (Portugal)

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Historias de la Prehistoria. Reseña

David Benito. Historias de la Prehistoria. La Esfera de los Libros, S.L. 2017. 424 pp.

Historias de la Prehistoria es el segundo libro de David Benito tras Área 51. En él plantea un recorrido por todo el conocimiento acumulado sobre la evolución humana, con un foco particular en el relato histórico de los principales descubrimientos que nos han permitido avanzar en esta ciencia desde hace 150 años.

“De África siempre llega algo nuevo”, Plinio el Viejo

Tras esta cita, el libro comienza fuerte dando un repaso por lo que nos hizo (o hace) humanos, y por cómo ha ido progresando el punto de vista de los investigadores desde los inicios de la paleoantropología moderna. A continuación realiza una descripción muy completa y con sabor histórico de los hallazgos clave en orden cronológico: su contexto, protagonistas, fósiles, retos y polémicas, desde los orígenes de nuestro árbol evolutivo, recorriendo los primeros homininos, Australopithecus, Paranthropus y nuestro género Homo hasta el momento actual o, más bien, todo lo actual que puede llegar a ser ya que, si bien el texto llega hasta 2016, sabemos que parte del conocimiento actual quedará ya “antiguo” en unos meses. El libro termina describiendo algunos temas polémicos que han estado salpicando a esta ciencia, como el lamentable fraude del Hombre de Piltdown.

Historias de la Prehistoria, David Benito

Historias de la Prehistoria, de David Benito. Foto: Roberto Sáez

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Quick summary of the new hominin footprints at Laetoli

Background

  • Since the 1970s several prints and trails of mammal, bird and insect have been identified in 18 sites (labelled from A to R) out of 33 total palaeontological localities in the Laetoli area, Tanzania.
  • In 1978 a 27-meter footprint trail was found at Site G, with about 70 footprints corresponding to 3 hominins.  They were bipedal, had big toes in line with the rest of their foot, and their gait was “heel-strike” followed by “toe-off”, that is, the same way modern humans walk.
  • The footprints were ascribed to Australopithecus afarensis, as suggested by the dating (3.66 Ma) and the fossils found nearby in the same sediment layer.

The new find

  • Site S is located only 150 m away from Site G. In October 2014 some excavation works were executed to assess the impact of building a museum including a protective covering for the Site G tracks. This yielded 14 hominin tracks plus other 529 tracks left by other animals including bovids, equids, girafs, rhinos…
Laetoli footprints

Figure 7 from Masao et al. 2016. Original caption: Southern part of the hominin trackway in test-pit L8. Footprints L8/S1-1, L8/S1-2, L8/S1-3 and L8/S1-4 are visible from left to right. The heel drag mark is well visible posteriorly to L8/S1-3.

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A moment of silence for the death of Homo heidelbergensis

“Every time I see the name ‘Homo heidelbergensis’ I feel a little queasy”, John Hawks

Homo heidelbergensis was defined in 1908 as a new species for a mandible that was found one year before, by the Neckar river in Mauer, near Heidelberg in Germany. This mandible, dated to 600 Ka, was the oldest hominin fossil in Europe for the following 90 years.

In the meantime, the name Homo heidelbergensis remained with no further assignment to any other fossil for seven decades, until it was resurrected to try to classify a group of 20+ specimens of the Middle Pleistocene from dispersed sites in Europe (Arago in France, Petralona in Greece…), Africa (Kabwe in Zambia, Bodo in Ethiopia…) and Asia (Yunxian and Dali in China…). They all had in common some derived features from Homo erectus, basically a larger brain which reflects in complex tools (e.g. the wooden spear fron Schöningen, Germany).

“In reality this species should have stayed dead instead of being resurrected in the 1980s”, Juan Luis Arsuaga

They were ‘archaic Homo sapiens’, fossils dated to between 600 Ka and 200 Ka just before the Homo sapiens appeared in Africa. It was made necessary to assign them to a species which demonstrated an evolutionary path between erectus and modern humans, being also ancestor of neandertals. Homo heidelbergensis was the choosen name, although there was not any complete description of this species.

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