Terra Amata: capacidades cognitivas de los humanos en el Pleistoceno Medio europeo

Terra Amata me ha sorprendido muchísimo por dos motivos:

  • En primer lugar, me topé con ese lugar, literalmente. En un viaje casi improvisado a Niza, desde un autobús vi junto al puerto una señal que indicaba el “Musée de Terra Amata“. Jamás habría esperado que Terra Amata se localizara en plena zona central del núcleo urbano de Niza junto al puerto. Gracias a “san” Google Maps, y con el permiso conyugal correspondiente, por supuesto allá me fui a visitarlo.
  • En segundo lugar, además de la famosa posible estructura habitacional allí encontrada y la polémica sobre su datación (de la que escribo más abajo), lo que allí conocí fue un yacimiento con un importantísimo conjunto de otras muchas evidencias del comportamiento de los homininos europeos del Pleistoceno Medio.

Actualmente, el sitio de Terra Amata lo ocupa un museo que contiene una reproducción exacta del yacimiento, una rica exposición de los principales materiales recuperados, y los fondos completos del yacimiento disponibles para su estudio. Este museo se encuentra en el semisótano de un bloque de viviendas junto al puerto… Veamos el porqué.

Terra Amata

Terra Amata 2017 vs. 1966. Foto: Roberto Sáez

¿Qué es Terra Amata?

A mediados del siglo XIX, durante la construcción de túneles en la ruta a Villefranche-sur-Mer, ya se habían documentado restos de rinoceronte y elefante en la propiedad llamada Terra Amata (“tierra amada”). En 1947 volvieron a ejecutarse obras en ese lugar, y en 1958 de nuevo aparecieron fósiles y un bifaz que despertaron el interés del geólogo Jacques Bourcart. En 1961 Henry de Lumley continuó los estudios y en 1963 también Jean-Claude Miskowsky, aunque fue entre 1965-66 cuando Lumley realizó el trabajo de excavación, que tuvo que llevar a cabo por completo durante solo 6 meses… en los que removió 210 m3 en un área de 120 m2.

La estratigrafía del sitio definida por Lumley establece dos momentos principales con presencia humana:

  • El más antiguo corresponde a un asentamiento en la playa junto al mar (hoy está 26 m sobre el nivel del mar). La microfauna y la vegetación indican un periodo cálido, hace unos 400 Ka.
  • El más moderno corresponde a un asentamiento en una duna en la costa, en un periodo de enfriamiento hace unos 380 Ka.

Sigue leyendo

Cueva Negra: fuego controlado en Europa hace 1 millón de años

Cueva Negra del Estrecho del Río Quípar es un abrigo rocoso situado a 740 m sobre el nivel del mar en la Región de Murcia, en el sur de España. El yacimiento paleontológico tiene una datación (Scott y Gibert, 2009) que sitúa la completitud del sedimento entre la inversión magnética Matuyama-Brunhes (0,78 Ma) y la inversión Jaramillo (0,99 Ma). Por tanto, se trata de un sitio de gran importancia para el estudio de las primeras poblaciones europeas.

Cueva Negra mapa

Cueva Negra del Estrecho del Río Quípar: Location and general views. Crédito foto: Walker, M.J. et al (2012)

Desde 1990 se viene trabajando allí, destacando los siguientes hallazgos: 
Sigue leyendo

¿Quiénes son los 4 denisovanos?

La cueva Denisova, localizada en las montañas Altai de Siberia, se ha hecho indudablemente famosa en el estudio de la evolución humana por una singularidad: allí convivieron tres grupos diferentes de humanos en los últimos 100.000 años: denisovanos, neandertales y humanos modernos.

Todo comienza en 2010, cuando se publican una falange de dedo (Denisova 3) y un molar (Denisova 4) encontrados en la cueva. De estos restos se pudo recuperar material genético y fue analizado por el Max Planck Institute. El resultado fue que estos dos especímenes pertenecen a una especie humana distinta, “prima” de los neandertales, que se conoce como “denisovanos” en espera de una definición científica.

Se estima que Denisova 3 era una hembra joven y Denisova 4 un macho adulto. En 2010 se halló otro molar, inicialmente considerado de un oso de las cavernas debido a su tamaño y la robustez y morfología de las raíces… Sin embargo esta idea se reconsideró posteriormente y se planteó como un diente humano, lo cual fue confirmado a través del estudio de su ADN: este fósil resultó ser el tercer denisovano conocido (Denisova 8). Finalmente (por ahora), un segundo molar inferior deciduo perteneciente a una hembra infantil denisovana ha sido publicado en 2017 (Denisova 2).

Conozcamos a los 4 denisovanos, que nos están permitiendo definir una especie humana diferente, por ahora tan solo por su material genético:

4 denisovanos

Los 4 denisovanos. Crédito foto: Max Planck Institute

Sigue leyendo

Usamos palillos de dientes desde hace 2 millones de años

Hace poco hemos conocido que los neandertales de Krapina (Croacia), de antigüedad 130.000 años, empleaban pequeños útiles de madera a modo de palillos de dientes.

Esta es una actividad de higiene humana muy interesante empleada para extraer restos de comida, o también para aliviar el dolor debido a una patología dental. Generalmente, los surcos que resultan del uso de palillos dentales se localizan en la dentición posterior, alrededor de la línea cervical, y son igual de frecuentes en la cara distal y en la mesial. Suelen estar orientados bucolingualmente y tienen una sección semicircular o tubular, frecuentemente presentando estrías finas paralelas a la dirección del surco.

También se ha observado que los chimpancés en cautividad se rascan los dientes con pequeñas ramitas. En humanos, su empleo de manera formal y regular comenzó a partir de los sumerios y sobre todo de la civilización romana, pero tenemos evidencia en realidad desde hace casi 2 millones de años… Veamos unos cuantos casos por orden cronológico:

Homo ergaster OH 60, Garganta de Olduvai (Tanzania): 1,84 Ma

Un surco interproximal presente en el M1 inferior derecho, que sugiere el uso más antiguo de instrumentos a modo de palillos dentales [+info].

Homo ergaster palillos

Ungar, P. et al. (2001). A Review of Interproximal Wear Grooves on Fossil Hominin Teeth with New Evidence from Olduvai Gorge. Archives or oral biology. https://doi.org/10.1016/S0003-9969(00)00128-X

Homo erectus, Dmanisi (Georgia): 1,77 Ma

La mandíbula D2735 muestra evidencias de uso habitual de estos instrumentos en el molar M2 para limpiar restos de alimentos, lo que causó un orificio entre la raíz mesial y el hueso alveolar, típico de una periodontitis [+info].

Dmanisi palillos

Surcos por palillos en dentición Dmanisi. Foto: Georgian National Museum

Sigue leyendo

Debate sobre Historias de la Prehistoria

El pasado 9 de junio tuve el privilegio de debatir con David Benito sobre evolución humana y sobre su último libro “Historias de la Prehistoria“, invitados por la asociación Caballo Verde. Os dejo el vídeo de este debate, emitido por Teleboadilla, y el índice de contenidos a continuación:

  • 06:55 Cómo se documentan las historias de la Prehistoria. El trabajo de campo. Los hallazgos, las anécdotas y la controversia.
  • 15:00 Novedades en evolución humana. Jebel Irhoud: ¿retroceder el origen de Homo sapiens hasta hace 300.000 años?
  • 22:10 Fósiles. El Hombre Cascanueces.
  • 25:40 Una síntesis del árbol evolutivo humano.
  • 30:00 ¿Hubo mestizaje entre distintas especies humanas?
  • 32:20 Sobre Lucy.
  • 35:50 La investigación, la colaboración y la conservación. El caso de Altamira.
  • 41:00 Volviendo a los orígenes: las huellas de Laetoli.
  • 43:30 Canibalismo.
  • 48:00 El comportamiento humano.
  • 49:55 Los neandertales.
  • 56:00 Orce.

¿El origen de Homo sapiens hace más de 300.000 años?

El conjunto de fósiles de Jebel Irhoud, Marruecos, adquiere desde ahora una importancia mucho más destacada. Conocíamos los restos de varios individuos hallados en 1961 y 1962: dos cráneos adultos (incluyendo el fósil más icónico Irhoud 1, un cráneo casi completo), una mandíbula infantil, un húmero infantil y un fragmento de coxis.

Debido a su datación inicial de 160 Ka, la presencia de rasgos primitivos, y su asociación a herramientas descritas como musterienses, en 1962 inicialmente se sugirió que eran neandertales. Sin embargo, en las décadas siguientes el consenso científico se movió hacia que los especímenes de Jebel Irhoud eran Homo sapiens, que presentaban una combinación de rasgos arcaicos y rasgos derivados que se fueron desarrollando en distintas regiones de África (Hublin, 1985; Hublin, 1992; Bräuer, 1984; Rightmire, 1984).

Jebel Irhoud cráneo y mandíbula

Jebel Irhoud, reproducción cráneo y mandíbula. Crédito imagen: Philipp Gunz, MPI EVA Leipzig

Sigue leyendo

3 fósiles importantes que se han perdido

Aunque no se escribe mucho sobre ello, el registro fósil hominino tiene 3 importantes ausencias. Se trata de especímenes icónicos por distintos motivos, aunque entre ellos no tienen absolutamente nada en común salvo una cosa: se han perdido…

Shanidar-1

Descubierto en 1957 en la cueva de Shanidar, en la actual Iraq. Se trata de un esqueleto parcial de neandertal datado entre 60-35 Ka. Este individuo sufrió numerosos daños a lo largo de su vida:

  • Un golpe en la cabeza durante su juventud probablemente le provocó la ceguera en el ojo izquierdo.
  • La debilidad de su brazo y pierna derechas sugieren que pudo sufrir parálisis en la mitad derecha de su cuerpo, probablemente por aquel mismo golpe que también le dañó el cerebro.
  • También se fracturó el pie pero, al igual que se ve en el resto de daños, todos sus huesos tuvieron tiempo para cicatrizar totalmente antes de su muerte.
  • Murió a una edad relativamente avanzada para los neandertales, con unos 40 años. Esto sugiere que durante muchos años de su vida fue cuidado y ayudado por su grupo.

Las características de los individuos de la cueva de Shanidar nos dan muchas evidencias del uso de enterramientos rituales por Homo neanderthalensis. Tras la invasión de Irak en 2003 se perdió el rastro de casi todos los fósiles de Shanidar. Algunos aparecieron en 2006, y el esqueleto casi completo Shanidar-3 se expone en Washington, pero Shanidar-1 permanece desaparecido desde entonces.

Shanidar 1

Shanidar 1 (I) Cráneo. (D) Húmero derecho debilitado y húmero izquierdo robusto. Crédito foto: Chip Clark, Smithsonian Institution

Orrorin tugenensis 

Sigue leyendo

Liderazgo y Evolución

El pasado 27 de mayo fue un gran hito en un proyecto precioso llamado “Liderazgo y Evolución”. Consiste en una acción formativa en el ámbito de la empresa donde hilo estos dos temas: por una parte, conocemos bien lo que es el liderazgo, como una combinación de capacidad y entusiasmo por construir, desarrollar y evolucionar. Pero ¿por qué llevamos el liderazgo en nuestro ADN? ¿Cómo se puede explicar desde la perspectiva de la historia evolutiva humana?

  • Para ello propuse comenzar un viaje a bordo del HMS Beagle. Aquel buque contó con dos “líderes” muy distintos: un capitán carismático elegido para una misión muy peligrosa pero que suponía un gran avance para la comunidad, y que supo dirigir a su equipo para llevarla a cabo con éxito, y un acompañante que no era entonces ningún líder pero acabó siendo una de las principales referencias mundiales en el ámbito científico.
  • Luego, continuamos nuestro viaje y nos adentramos en la evolución humana, para entender cómo ha influido el liderazgo en el éxito de nuestra especie. Así, a través de cinco etapas conocemos cuáles fueron las señas de identidad que los grupos humanos desarrollaron, que primero nos distinguieron del resto de grandes primates, y luego nos permitieron desarrollar nuestra inteligencia social, nuestra tecnología, y colonizar el planeta a lo largo de dos millones de años: colaboración, organización, jerarquía, talento creativo, transmisión del conocimiento, empatía…
  • Por último, estudiamos ocho casos de liderazgo que encontramos en el estudio de la evolución, aplicados a la empresa.

La preparación de este trabajo ha sido realmente enriquecedora. A esta primera acción formativa han asistido 75 personas (27 por web). Disfruté un montón durante la ponencia y el posterior debate, con preguntas muy interesantes. Como de costumbre, no me faltó la compañía de un par de fósiles: me gusta tener cerca a aquellos humanos que, miles de años después de vivir, hoy son nuestros testigos de un hecho científico que sabemos explicar solo desde hace poco tiempo: la evolución humana.

Y el feedback recibido fue muy positivo… Continuará…

Liderazgo y Evolución

Liderazgo y Evolución. Foto: Roberto Sáez

La Middle Stone Age (MSA) en Olduvai, con José Manuel Maíllo

He tenido el placer de conversar con José Manuel Maíllo sobre su trabajo en la Garganta de Olduvai (Tanzania), donde estudia los yacimientos de la Middle Stone Age: el momento de la aparición y desarrollo de los primeros humanos modernos en África. Sabemos un poco sobre cómo eran, la morfología de unas decenas de especímenes, aunque debatimos aún sobre a qué especie asignar muchos de ellos. ¿Y qué hay sobre su modo de vida? Veamos…

 

El proyecto Ndutupai: el lecho Ndutu

Comenzamos en junio de 2016 con un trabajo de prospección localizando yacimientos.  En el lecho Ndutu, en la parte superior de la Garganta de Olduvai, localizamos en superficie piezas líticas atribuibles a la Middle Stone Age que aparecían en la parte baja del sitio, y también fauna, así que este año decidimos volver y comenzar la excavación.

Ndutupai Olduvai

Ndutupai. Crédito foto: José Manuel Maíllo

Le llamamos yacimiento Victoria Cabrera Site (VCS) y se descubrió porque encontramos piezas líticas y restos de fauna en superficie y una pieza embebida en un corte que realizó una torrentera estacional. Además, tenemos otros sitios localizados para futuras excavaciones. Nuestro yacimiento se encuadra en el lecho Ndutu, donde se interestratifican varios niveles tobáceos con otros de origen fluvial. Hemos excavado una trinchera longitudinal de 24 x 2 metros. En cinco niveles hemos encontrado industria lítica y fauna.  Sigue leyendo

3 años de Nutcracker Man | 3 years of Nutcracker Man

Nutcracker Man

Nutcracker Man vs. Roberto Sáez

[ESP]   Hoy 5/5/17 este blog ¡está de cumpleaños! En el último año ha crecido enormemente el número de interacciones por distintos canales con muchos de vosotros, y he tenido el placer de conocer a grandes investigadores y divulgadores. Sabéis que os agradezco sinceramente todas vuestras lecturas y comentarios. Para completar el momento nostálgico, he querido recuperar aquí los enlaces a mis primeros artículos en español y en inglés, espero que os gusten. Un fuerte abrazo.

La cuna de la humanidad (Español)   |   Were neandertals as smart as sapiens? (English)

——————————

[ENG]   Today 5/5/17 is the birthday of this blog! In this year the number of interactions with many of you has greatly increased through different channels, and I had the pleasure to meet several great researches and communicators. You know well that I sincerely thank you for all your readings and comments. To complete the nostalgic moment, I wanted to rescue here the links to my first posts in Spanish and English. I hope you enjoy them. All the best.

Were neandertals as smart as sapiens? (English)   |   La cuna de la humanidad (Español)