20 años de Homo antecessor

En julio de 2014 se cumplieron 20 años de uno de los hitos más importantes en el ámbito de la evolución humana: el hallazgo en Gran Dolina (Atapuerca) de los restos humanos que permitieron definir la especie Homo antecessor. Y 18 años desde su publicación.

Craneo antecessor

Homo antecessor. ATD6-15 (fragmento de hueso frontal) y ATD6-69 (maxilar y cigomático izquierdo)

Un poco de historia

Junio de 1994. Se acababa de encontrar pocos meses antes en Boxgrove, Reino Unido, una tibia datada en 500.000 años que pasaba a ser el hominino europeo más antiguo desde que se descubrió, allá por 1907, la mandíbula de Mauer (datada inicialmente en 400.000 años).

A partir del estudio de la tibia de Boxgrove, los codirectores de Atapuerca pensaron que, si lograban encontrar evidencias humanas asociadas al micromamífero Mimomys savini, superarían en antigüedad a Boxgrove. Así que aceleraron los sondeos que ya estaba planificados en el yacimiento Gran Dolina: pues bien, en un mes se alcanzó el nivel TD-6 de la excavación, famoso porque concretamente en el estrato Aurora (nombre de la arqueóloga que los descubrió) el 8 de julio por fin se encontraron dientes humanos asociados a industria de sílex y cuarcita y a Mimomys savini (foto abajo).

ratadeagua

Mimomys savini

Estos restos se dataron en 780.000 años y entonces suponían los homininos más antiguos que llegaron a Europa. Por ello se les denominó Homo antecessor, nombre que se daba a las avanzadillas de las legiones romanas que exploraban los territorios, es decir, exploradores. Otros nombres barajados por sus descubridores fueron Homo atapuerquensis y Homo burgalensis, pero decidieron evitar el excesivo localismo asociado a otras denominaciones como heidelbergensis o neanderthalensis.

Entre 1994 y 1995 se descubrieron unos 90 fragmentos asociados como mínimo a 6 individuos con edades entre 3-18 años. 20 años después ya eran 300 restos y su número irá creciendo.

En 2003 se descubrió en el lateral de una carretera en Ceprano (Italia) la parte superior de un cráneo primitivo. Si bien inicialmente se asignó a Homo erectus e incluso se propuso Homo cepranensis, las características cronológicas, arqueológicas y geográficas del resto hallado han hecho que también algunos le asignen a la especie Homo antecessor.

En 2007 se descubrieron en la Sima del Elefante (a unos 300 m de Gran Dolina) un fragmento de mandíbula, un premolar y numerosas herramientas de sílex de tipo olduvayense, datados en 1,2 millones de años de antigüedad, haciendo retroceder considerablemente la presencia de homininos en Europa. No se ha encontrado evidencia de útiles achelenses asociados a H. ergaster o H. heidelbergensis. Inicialmente se planteó atribuir estos restos a Homo antecessor, pero actualmente se consideran Homo sp, difíciles de clasificar porque mezclan caracteres primitivos en la dentición y la sínfisis, similares a los Homo más antiguos de África y de Dmanisi, con algún carácter derivado como la parte interna de la sínfisis.

Mandíbula Sima del Elefante 1,2 Ma.

Mandíbula ATE 9-1 Sima del Elefante 1,2 Ma.

En 2010 se descubrieron herramientas y huellas de pisadas en Happisburgh, Norfolk, Inglaterra, que se atribuyen a Homo antecessor por su datación de entre 0,8-1 Ma.

huellas uk

Huellas de Happisburgh

¿Cómo era Homo antecessor?

Eran individuos altos y fuertes, con doble arco superciliar, frente hacia atrás, apertura nasal ancha, cara moderna semejante a la nuestra, mandíbula delgada y poco especializada, dientes pequeños pero grandes incisivos primitivos con forma de pala, sin barbilla. Su desarrollo era similar al nuestro con niñez y adolescencia prolongadas. Su esperanza de vida era de unos 40 años. Su cerebro es algo más pequeño que el nuestro (1000 cc). Su complexión era grácil, medían 1,70-1,80 m y eran robustos y corpulentos.

Homo antecessor

Reproducción artística de Homo antecessor, Museo de la Evolución Humana

Se alimentaban de vegetales y caza menor. Trabajaron la madera. Fabricaron algunos utensilios como lanzas sencillas y piedras cortantes. No conocían aún el fuego por lo que comían la carne cruda. No vivían en cuevas pero las utilizaban como refugio y para fabricar sus utensilios.

Gracias a los restos de fauna y polen encontrados, sabemos que la sierra de Atapuerca era entonces un lugar templado, con muchas praderas abiertas, ríos, charcas y abundancia de vegetales en bosques mediterráneos de robles, encinas y castaños, con gran variedad de animales: jabalíes, ciervos, hipopótamos, aves migratorias.

Eran caníbales, sus cuerpos eran comidos por sus semejantes y sus huesos abandonados junto a otros huesos de mamut, osos y ciervos. Lo demuestran las huellas de descarnamiento, rotura y marcas de percusión que existen sobre el 25% de los huesos, que son iguales que las del resto de animales encontrados. ¿Era este canibalismo un rito o un necesidad?

atapuerca canibalismo 2

Las teorías sobre Homo antecessor

Hace 1,5 millones de años Homo ergaster abandona África hacia Asia. En este camino encontramos restos humanos y líticos de 1 millón de años. En Asia evoluciona hacia Homo erectus. Mientras tanto también aparecen los primeros pobladores del sur de Europa, antepasados de Neandertales y Homo sapiens.

Hay distintas teorías sobre Homo antecessor.

  • 1) De origen africano y emigró a Europa y algunas zonas de Asia, de forma que el Homo antecessor de Europa daría lugar más tarde, por aislamiento geográfico, a la línea evolutiva Homo heidelbergensis-neanderthalensis, mientras que el Homo antecessor que se quedó en África evolucionaría a Homo sapiens.
  • 2) Una especie básicamente europea. De hecho algunas revisiones de los propios científicos de Atapuerca sugieren su aparición en el aislamiento del extremo occidental del continente eurasiático, alejada de los centros principales de evolución humana.
  • 3) Una variación regional de la especie H. heidelbergensis o bien de Homo erectus/ergaster.
  • 4) ¿Son o no son de la misma especie los restos de Sima del Elefante (1,2 Ma) y los restos de Gran Dolina (0,8 Ma)?

Como es natural, esta especie tuvo cierta controversia en los primeros años tras su definición. Hoy, su aceptación en la comunidad científica es amplia.

Queda mucho por descubrir en Gran Dolina, mucho terreno por escrutar. Poco a poco se va llegando de nuevo al nivel TD-6 donde se espera que aparezca un buen número de fósiles que permitirán caracterizar mejor a la especie Homo antecessor. Precisamente en estos días arranca la nueva campaña de excavaciones. Y en África, esperemos que futuros hallazgos allí también ayudarán a esclarecer cuáles son las relaciones filogenéticas con los primeros pobladores de Europa.

One thought on “20 años de Homo antecessor

  1. Pingback: Homo antecessor: una cara moderna de hace 800.000 años – Nutcracker Man

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