Las huellas neandertales de la playa de Matalascañas

[English version below]

Tal vez un lugar donde raramente pensaríamos sobre evolución humana es la playa de Matalascañas (Huelva), una preciosa costa de 5 km junto al Parque Nacional de Doñana, en el suroeste de España. Allí se ha descubierto un yacimiento con cientos de icnitas (huellas fosilizadas) de distintas especies, 90 de ellas dejadas por neandertales hace más de 106.000 años.

En espera de su publicación en Scientific Reports, ¿qué sabemos de este hallazgo? Conocemos ya unas cuentas ideas que nos comparte para este blog Eduardo Mayoral, catedrático de Paleontología en la Universidad de Huelva y coautor de estos estudios. En cuanto se publique el paper, actualizaré este texto con más datos.

  • Son unas 90 huellas humanas, que fueron dejadas en torno a zonas encharcadas, y afortunadamente quedaron rápidamente enterradas. Hay otras muchas huellas de fauna (ciervo, jabalí, elefante, uro, lobo) que se publicaron en julio 2020.
  • El estudio arrancó con el hallazgo de las huellas de esos grandes vertebrados que habían quedado expuestas gracias a la erosión, hasta que identificaron como humanas algunas de ellas. En esta zona, la costa va retrocediendo por la dinámica cambiante de vientos y corrientes oceánicas.
  • Se trata de un yacimiento efímero. Queda enterrado por las mareas, y cada temporal desgasta una parte de terreno, dejando expuestas nuevas huellas (y erosionando otras).
  • Las huellas se encuentran bajo una capa de dunas fosilizadas (eolianitas) bien datada en 106 ka (miles de años) mediante termoluminiscencia. Por tanto, las huellas son más antiguas que esa cronología. Los grupos humanos que ocupaban la península ibérica por entonces eran neandertales. La línea de costa se encontraba a 20 km mar adentro de la actual.
  • Constituyen las huellas humanas más antiguas del Pleistoceno superior encontradas hasta ahora. Lo más aproximado a esa antigüedad son 257 huellas de 80.000 años en Le Rozel, Normandía, publicadas en 2019. Son las huellas de neandertales más antiguas en la península ibérica. Solo se conocía una huella en Gibraltar de 28 ka.
  • Aunque se hallaron a partir de junio de 2020, las huellas todavía se conservan bastante bien, porque las mareas también hacen que se cubran rápidamente con arena que las protegen. No ocurrió lo mismo con las huellas de Happisburgh, en el sur de Inglaterra, de unos 850 ka, halladas en 2013 y asociadas con Homo antecessor, que desaparecieron en unos pocos días tras quedar expuestas.
  • La morfología de la pisada se corresponde bien con el pie neandertal. El 70% son adolescentes o niños, tal vez de entre 6-8 años, y hay muy pocos adultos. Esta proporción se parece a la del yacimiento de Le Rozel (un grupo pequeño con mayoría de infantiles).
  • El número mínimo de individuos es tres: al menos un niño, un adolescente o adulto pequeño (entre 1,20-1,50 m de estatura) y un adulto más grande (entre 1,50-1,90).
  • A partir de las huellas también se ha definido una nueva especie de jabalí extinto, Suidichnus galani, publicado en diciembre 2020, que pesaba 300 kg y era el triple de grande que el actual cerdo ibérico, posible descendiente de aquél.

¿Y ahora qué?

Los siguientes estudios intentarán profundizar en la composición del grupo social que conformaban estos neandertales, comparándolo con otros grupos documentados. Para ello, se han realizado trabajos de fotogrametría y técnicas de escaneo y modelación 3D. ¿Qué tipo de asentamiento o actividad está representando este grupo?

También en junio 2020 se hallaron artefactos líticos dispersos por la zona, pendientes de publicar, en apariencia musteriense. ¿Tiene alguna relación esta industria con las huellas?

Otra posibilidad a explorar es la extensión de este yacimiento hacia la playa de Mazagón, a 29 km al norte, ya que algunas huellas sueltas están orientadas en esa dirección.

Agradecimiento: a Eduardo Mayoral, por la información aportada para este artículo. Foto de cabecera: huellas de Matalascañas (crédito: Eduardo Mayoral).

Reproducción digital de una huella humana de Matalascañas. Crédito: Alfonso Morales

Neandertal footprints at Matalascañas beach

Perhaps a place where we would rarely think about human evolution is the beach of Matalascañas (Huelva), a beautiful 5 km long coastline next to the Doñana National Park in southwestern Spain. There, a site has been discovered with hundreds of ichnites (fossilized footprints) of different species, 90 of them left by Neandertals more than 106,000 years ago.

Human footprint at Matalascañas. Credit: Mar Mateo

Soon we will read the publication in Scientific Reports. In the meantime, what do we know about this discovery? Below are some ideas shared for this blog by Eduardo Mayoral, Professor of Paleontology at the University of Huelva and co-author of these studies. As soon as the paper is published, I will update this post with more data.

  • There are about 90 footprints left by humans around waterlogged areas and quickly buried. There are many other footprints left by diverse fauna (deer, wild boar, elephant, auroch, wolf) already published in July 2020.
  • The study began when footprints of large vertebrates were found, exposed by erosion, until some of them were identified as human. In this area, the coastline is receding due to the changing dynamics of winds and ocean currents.
  • This is an ephemeral site. It is buried by the tides, and each storm erodes a part of the terrain, exposing new tracks (and eroding others).
  • The footprints are under a layer of fossilized dunes (eolianites) well dated at 106 ka (thousands of years) by thermoluminescence. Therefore, the footprints are older than that age. The human groups that occupied the Iberian Peninsula at that time were Neandertals. The coastline was 20 km offshore from the present one.
  • Although the finds started in June 2020, the footprints are still fairly well preserved, because the tides also cause them to be quickly covered with sand that protects them. This did not happen for the Happisburgh footprints, in southern England, from about 850 ka, found in 2013 and associated with Homo antecessor, which disappeared within a few days after being exposed.
  • The morphology of the footprints corresponds well with the Neandertal foot. 70% are subadults or children, perhaps of 6-8 years old, and there are very few adults. This proportion resembles that of the site of Le Rozel (a small group with a majority of children).
  • The minimum number of individuals is three: at least one child, one subadult or small adult (between 1.20-1.50 m tall) and one larger adult (between 1.50-1.90 m tall).
  • A new species of extinct wild boar, Suidichnus galani, published in December 2020, which weighed 300 kg and was 3 times the size of the current Iberian pig (a possible descendant of the former), has also been defined from the footprints.

What’s next?

The following studies will attempt to further reconstruct the composition of this Neandertal social group, comparing it with other documented groups. For this purpose, photogrammetry and 3D scanning and modeling techniques have been used. What type of settlement or activity is this group representing?

Also in June 2020 scattered lithic artifacts were found in the surroundings, with Mousterian appearance (pending publication). Does this industry have any relation with the footprints?

Another possibility to explore is the extension of these finds towards the Mazagón beach, 29 km to the north, since some loose footprints are oriented in that direction.

Acknowledgement: Eduardo Mayoral, for the information provided for this article. Header photo: footprints of Matalascañas (credit: Eduardo Mayoral).

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