Las huellas de White Sands: el viaje de dos humanos hace 12.000 años

Las huellas de White Sands: el viaje de dos humanos hace 12.000 años

Tenemos un largo camino por delante de varios kilómetros. En otras circunstancias podríamos tomárnoslo con calma, pero a este gran lago también acuden tigres dientes de sable, lobos, bisontes, mamuts y perezosos. No es una zona segura: vayamos rápido, todo recto, sin rodeos. Llevaré al niño en brazos para evitar riesgos. Esta arena blanda junto al lago no es un terreno fácil para la caminata. Me he resbalado en algunas ocasiones, y hemos tenido que esquivar algunos charcos. Llevamos ya casi la mitad de camino, pero el niño pesa y mis brazos ya duelen. Le bajo al suelo, para que se mueva un poco mientras mi espalda descansa. Pero no podemos parar demasiado. Vuelvo a cogerle y continuamos, pero sigue intranquilo, y más adelante nos detenemos otras dos veces, esta vez menos tiempo. Al fin llegamos. Dejo al niño con el grupo y regreso. Decido hacerlo por el mismo camino, que nos fue bien a la ida. Es curioso, por aquí han cruzado un perezoso y un mamut hace poco. No me sorprende, pero sí me preocupa, porque me doy cuenta de que el perezoso se ha detenido junto a nuestro rastro y se ha levantado sobre sus patas traseras olfateando algo, así que los depredadores pueden estar al acecho también. Acelero para volver cuanto antes.

Todo esto sucedió hace entre 11.500 y 13.000 en lo que hoy es el parque nacional White Sands en Nuevo México, Estados Unidos. Aunque me he permitido alguna licencia en la narración, esta pudo ser la historia real de dos humanos durante unas horas. ¿Cómo podemos saberlo?

Conocemos el poder de conocimiento que nos dan los fósiles, un testimonio de muerte de los especímenes a los que pertenecieron. En no pocas ocasiones, además de proporcionar información sobre su muerte, en realidad nos dicen mucho más sobre su vida: si eran robustos, altos, esbeltos, achaparrados, si recibieron cuidados que les permitieron recuperarse de determinadas lesiones, qué tipo de locomoción tenían, si sus manos eran capaces de tallar herramientas complejas, si todavía tenían facilidad para trepar a los árboles, cómo era su canal de parto, qué tamaño tenía su cerebro, y otros indicativos sobre su potencial inteligencia, como la forma de sus regiones cerebrales, e incluso cómo era el riego sanguíneo en ellas. Pero existen otros elementos que dan un testimonio directo de un momento específico en la vida de aquellos seres: son las huellas que dejaron al caminar, llamadas icnofósiles o icnitas. Increíblemente, se han conservado huellas de homininos tan antiguas como las de Laetoli (Tanzania, 3,66 millones de años, dejadas por australopitecos) y las de Ileret (Kenia, 1,5 millones de años, dejadas por Homo erectus). Sigue leyendo

Quick summary of the new hominin footprints at Laetoli

Background

  • Since the 1970s several prints and trails of mammal, bird and insect have been identified in 18 sites (labelled from A to R) out of 33 total palaeontological localities in the Laetoli area, Tanzania.
  • In 1978 a 27-meter footprint trail was found at Site G, with about 70 footprints corresponding to 3 hominins.  They were bipedal, had big toes in line with the rest of their foot, and their gait was “heel-strike” followed by “toe-off”, that is, the same way modern humans walk.
  • The footprints were ascribed to Australopithecus afarensis, as suggested by the dating (3.66 Ma) and the fossils found nearby in the same sediment layer.

The new find

  • Site S is located only 150 m away from Site G. In October 2014 some excavation works were executed to assess the impact of building a museum including a protective covering for the Site G tracks. This yielded 14 hominin tracks plus other 529 tracks left by other animals including bovids, equids, girafs, rhinos…
Laetoli footprints

Figure 7 from Masao et al. 2016. Original caption: Southern part of the hominin trackway in test-pit L8. Footprints L8/S1-1, L8/S1-2, L8/S1-3 and L8/S1-4 are visible from left to right. The heel drag mark is well visible posteriorly to L8/S1-3.

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The oldest human footprints by continent

The oldest human footprints by continent

AFRICA

Laetoli, Tanzania. 3.66 million years (Ma).

  • Site G, found in 1978: 70 footprints made by three Australopithecus afarensis. Along with footprints were hominin and animal remains and Acheulean objects. The footprints are normally buried to protect them against the elements.
  • Site S (150 m away from Site G), found in 2015: 14 footprints made by two Australopithecus afarensis walking in the same time frame, in the same direction and at a similar moderate speed as the other three. One of them (hominin S1) had an average stature between 161-168 cm.

laetoli

Ileret, Kenya. 1.5 Ma.  They are 97 footprints left by at least 20 Homo erectus individuals, who had a modern foot and stride: a mid-foot arch, straight big toe and heel-to-toe weight transfer. The footprints are indistinguishable from our own.

Ileret

Ileret footprints. Photo: Hatala, K. G. et al. Footprints reveal direct evidence of group behavior and locomotion in Homo erectus. Sci. Rep. 6, 28766; doi: 10.1038/srep28766 (2016)

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