Novedades con el ADN nuclear de Sima de los Huesos

En septiembre de 2015, coincidiendo con la amplia difusión de Homo naledi, se publicó otro estudio no menos importante: los primeros resultados de la secuencia parcial del ADN nuclear de los homininos de la Sima de los Huesos (SH). El proyecto lo lleva a cabo el Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology, a partir de muestras de dos individuos: dos dientes, un fémur y un fragmento de escápula.

Hoy mismo se anuncia la publicación en Nature de la confirmación de estos resultados, que resumo a continuación:

Cráneo 5 de la Sima de los Huesos. Foto: Roberto Sáez

1) El estudio demuestra una clara relación de los homininos de la Sima de los Huesos con los neandertales, tal como anticipaba su morfología. Esto sugiere dos escenarios posibles:

  • A) Son pre-neandertales o están relacionados con ellos. Su camino evolutivo condujo a los “neandertales clásicos”.
  • B) Pertenecen de hecho a la especie Homo neanderthalensis. Serían los neandertales más antiguos conocidos (están datados en 430.000 años).

2) Los resultados difieren del estudio del ADN mitocondrial realizado en 2013, que mostraba una relación fuerte de los homininos de la Sima con los denisovanos y no tanto con los neandertales. El investigador Matthias Meyer, coautor del trabajo, opina que esto fue motivado por distintas introgresiones de otros linajes de mtDNA. Esto indica a su vez dos escenarios posibles:

  • Mestizaje entre poblaciones antepasadas de los denisovanos y de SH.
  • Un antepasado común de neandertales, denisovanos y la población de SH.

3) Los resultados manifiestan que los antepasados africanos de H. sapiens se separaron hace entre 550-765 Ka de una rama euroasiática que condujo a los neandertales y los denisovanos. Los fósiles del Pleistoceno Medio son muy distintos entre sí en Europa, Asia y África, y posiblemente representan múltiples especies. Solo una de ellas fue el antepasado común a neandertales y humanos modernos. Y esta especie, hoy, tiene más posibilidades de que fuera Homo antecessor que Homo heidelbergensis.

4) El análisis es parcial pero suficiente como para obtener conclusiones. El ADN nuclear humano tiene unos 3000 millones de pares de bases (nucleótidos), y el trabajo consiste en reconstruir pequeños fragmentos de 20-30 pares cada uno. Se pueden obtener resultados concluyentes sobre las relaciones filogenéticas a partir de la secuencia de 10-15 millones de pares de bases (0,5 a 1%).

El Portalón de Cueva Mayor. El acceso a la Sima de los Huesos comienza por la galería de la izquierda. Foto: Roberto Sáez

 

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