Cueva Negra: poblamiento humano del sureste de la península ibérica hace casi un millón de años

Cueva Negra del Estrecho del Río Quípar es un abrigo rocoso en la localidad de Caravaca de la Cruz (Murcia). Durante tres décadas se ha estado trabajando en su yacimiento de forma sistemática y con un enfoque multidisciplinar, lo que ha permitido recoger un notable conjunto de restos arqueológicos y paleontológicos.

Su importancia se refuerza en estos días, con nuevas dataciones que fechan la secuencia estratigráfica en el tramo final del Pleistoceno inferior, una cronología muy significativa para el entendimiento de las primeras poblaciones europeas y del origen del Achelense en Europa, y para trabajar en la hipótesis sobre las rutas de llegada al sureste de la península ibérica en el entorno de hace un millón de años.

Combinando el análisis biocronológico de la microfauna, y dataciones por ESR (resonancia electrónica de spin) y series de uranio, se confirma la magnetoestratigrafía previa que situaba la completitud del sedimento (5 metros) entre la inversión magnética Matuyama-Brunhes (772 ka, miles de años) y la inversión Jaramillo (990 ka).

¿Qué hallazgos se han producido en Cueva Negra?

El polen encontrado en el sedimento muestra que hace casi 1 millón de años el paisaje estaba compuesto por un bosque mediterráneo húmedo en la zona de valle, con abundancia de encina, roble y pino, y otras especies vegetales que indican condiciones frescas y abiertas en el altiplano y la sierra. En este contexto paleoclimático y cronológico debemos entender los siguientes materiales líticos y paleontológicos hallados en este yacimiento, que representan una actividad humana de forma intermitente en el lugar:

Bifaz de Cueva Negra. Cortesía de Mariano López

1) Un amplio conjunto lítico con mucha variedad de procesado y de retoques, sorprendente para aquella época. Por ejemplo, un bifaz achelense y una chopping tool hechos con piedra caliza, encontrados 1 m por debajo de la parte superior de la secuencia del Pleistoceno, lo que les sitúa entre los artefactos líticos más antiguos de Europa. Además, unas 200 raederas y lascas, medio centenar de percutores, unas 600 lascas sin retocar y otros 5000 fragmentos y restos de talla.

Flake from Cueva Negra with traces of use-wear characteristic of application to wood and subsequent secondary knapping indicating re-use (× 200). Credit: I. Martín Lerma

2) Macrofauna: proboscídeos, macaco, oso, mustélidos, hiena, lince, équidos, jabalí, corzo, gamo, bisonte, etc., y algunas especies conocidas del Pleistoceno inferior final, como el rinoceróntido Stephanorhinus etruscus, y sobre todo el cérvido gigante Megaloceros novocarthaginiensis. El diente de caballo (Equus cf. altidens) a partir del cual se realizó la datación por ESR, estaba ubicado un metro por debajo del hacha de mano.

Excavation section showing 1 approximate depth from which CN1511 (equid tooth) was dated, and 2 approximate depth from which the hand axe was excavated.. Credit: Walker, M.J. et al (2020)

3) Micromamíferos: un conjunto muy abundante, algunos de los cuales se han identificado en otros sitios de la península ibérica en cronologías también antiguas del Pleistoceno inferior final y el Pleistoceno medio inicial (Mimomys savini, Victoriamys chalinei, Iberomys huescarensis, Stenocranius gregaloides, Terricola arvalidens, Pliomys episcopalis…).

4) Restos de calcinación en un área de 4 m2 en las capas más profundas, a 4,5 m por debajo de la parte superior de la secuencia del Pleistoceno, observados en huesos de micromamíferos y en núcleos y otros fragmentos de sílex. Este fuego se determinó de origen antrópico y no natural, dado que la temperatura (mayor de 400-450º C) requiere intervención humana en el interior de una cueva para poder mantenerla durante horas. Para su estudio se empleó una técnica novedosa que identifica evidencias de calcinación a partir de la decoloración en el proceso tafonómico. Este hallazgo es relevante por su gran antigüedad, ya que es raro encontrar evidencias de fuego anteriores al medio millón de años. Por tanto, Cueva Negra está entre las evidencias más antiguas en Europa de utilización antrópica del fuego, y se ha comparado con evidencias contemporáneas de fuego en la Cueva Wonderwerk (Sudáfrica) de 1 millón de años, y Gesher Benoth Ya’aqov (Israel) de 780 ka.

Fragmento de sílex encontrado en Cueva Negra y alterado por el fuego. Crédito: Mupantquat

Más información: Cueva Negra: fuego controlado en Europa hace 1 millón de años | Nutcracker Man

Referencias:

Agradecimiento: a Mariano López Martínez

11 pensamientos en “Cueva Negra: poblamiento humano del sureste de la península ibérica hace casi un millón de años

  1. Hola:
    Un post muy bueno y muy interesante. Teniendo en cuenta el achelense encontrado y la época del yacimiento de la Cueva Negra de un millón de años y que el registro fosil de esa época en Eurasia y Africa es muy limitado y que tan solo conocemos de esa época bien los fosiles de Homo Antecessor, anque que hominido nos encontramos?. Quiza una nueva especie de humano no identificado desconocido intermedio entre Homo Antecessor y los fosiles europeos del Pleistoceno Medio, o el ancestro común sin identificar de sapiens, neandertales, heidelbergensis y denisovanos.
    Saludos y gracias.

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    • Hola. Muchísimas gracias por tu comentario. Como bien dices, aún no contamos con suficientes datos como para relacionar estos materiales con sus autores, más allá del terreno especulativo. Solo conocemos Homo antecessor en esa cronología, y un gran hueco en el registro fósil desde Orce y Sima del Elefante hasta hace medio millón de años, no solo en la península ibérica, sino en el resto de Europa. Lo que vamos viendo claro es que distintos grupos humanos fueron poblando Europa con distintos eventos de expansión, hibridación y extinción, y nos falta poner la etiqueta de a qué especies distintas correspondían. La buena noticia es que los estudios genómicos y proteómicos parece que podrán cubrir esa antigüedad. Seguro que en los próximos pocos años veremos grandes novedades. Saludos.

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      • También sería posible hacer esos estudios proteomicos con los fósiles europeos del Pleistoceno medio? Porque no me queda muy claro la posición de estos fósiles y que grado de parentesco tienen con los neandertales o si todos están relacionados con los neandertales.

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  2. Si han conseguido estudiar el proteoma de Homo antecessor, y casi el del erectus de Dmanisi, seguro que se están estudiando otros más recientes. Por ahora, por morfología y por genoma, suele diferenciarse un grupo más relacionado con neandertales y otro con rasgos más arcaicos tal vez más alejado del linaje neandertal, aunque también con algos rasgos similares, sin duda motivado por los cruces que se dieron a lo largo del Pleistoceno medio europeo. Lo último que escribí sobre este tema creo que es esto: https://nutcrackerman.com/2019/05/29/nuevos-interrogantes-en-el-pleistoceno-medio-europeo/

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    • Ya sé que es otro tema sin resolver aún pero aunque todavía no se sabe o no se ha identificado al último ancestro común de neandertales, sapiens y denisovanos se sabe que antigüedad tendría? Un millón de años? Donde se localizaros ese ancestro en el suroeste de Asia? Y qué aspecto tendria? Es esperable que en los próximos años aparezcan fósiles de un millón de años y más de Homo antecessor o de nuevas especies que ayuden a resolver el origen común de sapiens, neandertales y denisovanos?

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    • en relación a la época del millón de años en Africa tan solo son conocidos los craneos de Buia y Daka con una antiguedad similar a Antecessor donde encajan estos fosiles? Y también parece haber otro vacio entre antecessor (850.000) y la mandibula de mauer (600.000) que no esta muy claro que sucedio, mas aun teniendo en cuenta que neandertales y denisovanos comparten un ancestro comun no faltan fosiles tambien de esa epoca para definir el ancestro comun? Quedarian mas fosiles europeos del Pleistoceno Medio por descubrir? Porque con la excepción de la Sima, el registro fosil del Pleistoceno Medio es escaso y fragmentario

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