Las 3 poblaciones antepasadas de los europeos actuales

Se ha publicado en Nature el estudio genético más completo sobre una población de euroasiáticos occidentales, correspondiente a un rango temporal desde hace 2300 años y 8500 años. La antigüedad mayor del rango corresponde al momento previo a la revolución del modelo económico y social que llamamos Neolítico.

La muestra ha sido sobre 230 individuos, de entre ellos 163 nuevos, e incluyendo por primera vez genoma de agricultores neolíticos de Anatolia (Turquía), de los que provienen los primeros agricultores europeos.

Resumo en 4 bloques lo que sabemos hasta ahora:

1) Se confirma el hallazgo de una tercera contribución genética de los antepasados de los europeos modernos, tal como se había previsto en un estudio de sep-2014 sobre el genoma de 9 individuos. De esta forma, la población actual europea proviene de una mezcla genética de 3 poblaciones a lo largo de los últimos 8000 añosSigue leyendo

Qué hay de nuevo con nuestro ADN neandertal

Sabemos desde 2010 que todas las poblaciones humanas fuera de África presentamos en nuestro ADN un pequeño rastro de genoma neandertal (entre el 1 y 3%), y desde 2020 que también las poblaciones sub-saharianas tienen aproximadamente un 0,3%, traído por humanos modernos que volvieron a África. Por ejemplo, el estudio del genoma de un hombre de la cueva Mota en Etiopía de hace 4500 años (presentado en octubre de 2015 y corregido en enero 2016), muestra que no presenta rastro neandertal e indica que, posteriormente a este individuo, ocurrió una migración inversa desde Eurasia hace unos 3000 años al Este de África, que trajo una exigua presencia neandertal en el ADN de poblaciones de esa región, entre el 0,3-0,5%.

¿Cuándo se cruzaron? 

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5 key facts about the nuclear DNA from Sima de los Huesos

Last week the spread of information around Homo naledi was huge. But there was another hugely important publication in the human evolution field: the results of the partial sequencing of nuclear DNA from the Sima de los Huesos site in Atapuerca, Spain. The samples were taken from two fossils, a femur and a tooth. This project is carried out by the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology.

The Homo naledi’s announcement was just the day before Sima’s, so the spread of the Sima news is actually happening mostly in the current week. Unfortunately I have read a few interpretations which were exagerated or inaccurate, so I wanted to summarise below a list of key facts from the Sima DNA findings:

1) The analysis is still partial. They are only some initial results. The human nuclear DNA is c. 3 billion base pairs (nucleotides) and they are reconstructing small fragments of c. 20-30 pairs each. They have been able to sequence 1 to 2 million pair bases so far (0.1%). The amount of work is huge…! The overall target is to reach an assemblage fraction of c. 0.5% to 1% of total nuclear DNA. That will be meaningful to determine the evolutionary relationships.

2) The initial results show that Sima fossils share a close affinity with neandertals (as their morphology had already indicated), and suggests two scenarios:

  • A) They are early neandertals (‘pre-neandertals’) or related to early neandertals: They gave rise to the ‘classic neandertals’. A formal classification would then be required for them – maybe even a new species.
  • B) They are in fact the earliest known neandertals. This option is widely discarded by scientists, who are aligned more around the first option ‘A’: the partial sequence of the nuclear DNA is consistent with Sima people being pre-neandertals.

3) The full analysis, when finished, will not be enough to fully characterize the population form. For this, they would need a much higher fraction of at least 10%, which is almost impossible considering that this is the oldest human DNA recovered (430K years).

4) The results differ from the mtDNA analysis made in 2013, which showed a strong relation of the Sima hominids with the denisovans, and no so much with the neandertals. The researcher Matthias Meyer thinks this is due to some introgression of other mtDNA lineages. That suggested two scenarios:

  • Eventual interbreeding between the denisovans and the Sima populations.
  • A common ancestor of neandertals, denisovans and the Sima populations.

5) If confirmed, the results will push back the H. sapiens-H. neanderthalensis ancestor beyond 400 KYA. Meyer suggested that the ancestors of H. sapiens could have diverged from the branch leading to neandertals and denisovans 550 K to 765 K years ago. It may be possible that H. sapiens evolved in western Eurasia and later migrated back into Africa. The fossils from Europe, Asia and Africa in the 400 Ka. period are physically very diverse and may represent multiple species, only one of which could be the ancestor of today’s humans. For example, Chris Stringer thinks it may be needed to look at Homo antecessor and not Homo heidelbergensis as our last common ancestor with neandertals.

(L) Skull 5 of Sima de los Huesos. (R) Gibraltar 1 neandertal skull from Forbes’ Quarry. Photo: Roberto Sáez

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Los vascos y Atapuerca, desde 5 puntos de vista

Ayer se difundió el estudio publicado en PNAS del ADN mitocondrial de 8 individuos encontrados en El Portalón, uno de los yacimientos de Atapuerca. Estos restos tienen una antigüedad entre 5.500 y 3.500 años.

Como escribí hace unas semanas, El Portalón es la entrada de Cueva Mayor y ha tenido ocupación humana de forma continuada como mínimo a lo largo de los últimos 11.000 años, y su base tiene 30.000 años de antigüedad.

A buen seguro dará más mucho que hablar en los años sucesivos, ya que por ahora se están excavando los niveles superiores: restos de la Edad del Bronce que muestran uso habitacional y estabulación de ganado, del Calcolítico que indican uso funerario, del Neolítico (estudio objeto de este post), e incluso restos medievales como una moneda de oro almohade del siglo XIII.

El pasado mes de julio Juan Luis Arsuaga anticipaba algunas líneas principales de la investigación actual del yacimiento: el estudio de los pobladores de la zona hace 7.000 años, que trajeron la agricultura que se había inventado hace 12.000 años en el Mediterráneo Oriental y Mesopotamia.

Pues bien, lo que ocurrió fue que aquellas poblaciones de origen oriental se mezclaron con los vascos y con otras poblaciones del norte peninsular, dando lugar a raíces comunes para todas ellas. Y esto quedó reflejado en el ADN mitocondrial, que presenta fragmentos o haplogrupos similares entre los individuos de El Portalón estudiados y los vascos actuales.

Un punto que me ha resultado muy curioso de la difusión de este estudio, ha sido la diferencia entre los matices con que cada medio lo ha destacado. Esto suele suceder mucho en la difusión de las noticias científicas (y no científicas), pero anoche me animé a tomar nota de estos diferentes matices. Por ejemplo:

1) Foco en la relación entre los vascos y los primeros agricultores de la zona de Atapuerca: Museo de la Evolución Humana, CENIEH, José María Bermúdez de Castro, Eudald Carbonell, Fundación Atapuerca, Agencia SINC, El Correo de Burgos, María Martinón-Torres, Dominique Irigaray, Imagine, Diario de Burgos, Noticiasburgos, El Mundo…

2) Foco en que el estudio destierra viejas creencias sobre la antigüedad o aislamiento de los vascos: El País, BurgosConecta, Sombradoble, La Nueva Ilustración, Jorge Alcalde (Director de QUO), Enrique Coperías (Director de Muy Interesante), La Vanguardia, ABC, Paleofreak, Cort Sims… BBC News titula “DNA cracks puzzle of Basque origins”.

3) Una variación del anterior con un toque de humor: “Descubren el eslabón vasco en Atapuerca” (Antonio Martínez Ron, colaborador en varios medios científicos).

4) Foco en los orígenes de la lengua vasca en el marco de este estudio: “Unusual ‘relic language’ comes from small group of farmers isolated for thousands of years” (Michael Balter, escritor científico estadounidense).

5) Y por último, destaco el foco que dio EFE y otros medios que lo replicaron: “Los vascos, los habitantes con más genes neolíticos de la Península”.

Agricultor vasco, “baserritarra”. Foto: EFE