Por fin, la mandíbula de un denisovano

<English version below>

Hasta el momento, los únicos restos que teníamos de los denisovanos eran 5 fósiles procedentes de la cueva de Denisova (Siberia, Rusia): 3 dientes, 1 falange de dedo y 1 fragmento de parietal [aquí se describen cuáles son]. Hoy se publica en Nature una mandíbula de 160.000 años de antigüedad perteneciente a esa especie y hallada en en la cueva Karst Baishiya en Xiahe (China) a 3280 metros de altitud.

  • Si bien no se han encontrado rastros de ADN preservados en el fósil, sí se ha logrado extraer proteínas de uno de los molares. Su análisis concluye que el individuo perteneció a una población estrechamente vinculada a los denisovanos de Siberia.
  • Esta población humana ocupó la meseta tibetana en el Pleistoceno Medio y se adaptó a su ambiente, escaso en oxígeno, mucho antes de que Homo sapiens llegara a la región. La mandíbula de Xiahe representa por ahora el hominino mas antiguo en la meseta tibetana, muy anterior a la presencia humana en Nwya Devu datada en 30-40 ka.
  • La morfología mandibular en general es primitiva, corta y muy robusta, y se aproxima a la de los especímenes de Homo erectus, pero la forma menos alargada de la arcada dental se parece más a la de los primeros neandertales y Homo sapiens del Pleistoceno Medio. Los dientes son similares a los denisovanos de las montañas Altai, y su morfología encaja con la variabilidad del Pleistoceno Medio.
  • La mandíbula se conserva muy bien. Está datada en 160.000 años mediante series de uranio, una antigüedad comparable a la de Denisova-2, el espécimen más antiguo de Altai.
  • El fósil fue encontrado por un monje local en 1980, quien lo donó al sexto Buda Viviente, Gung-Thang, y este a su vez lo cedió a la Universidad de Lanzhou. Desde 2010, Fahu Chen (Instituto de Investigación de la Meseta Tibetana) y Dongju Zhang (Universidad de Lanzhou) han estado estudiando el lugar de la cueva donde se halló la mandíbula. Y en 2016 empezaron a colaborar con Jean Jacques Hublin y el Departamento de Evolución Humana del Instituto Max Planck. ¡Felicidades al equipo!

Finalmente, quiero recordar en este punto el estudio de Huerta Sánchez E. et al 2014 relacionado con el gen EPAS1, asociado con la concentración de hemoglobina en sangre (ciertas variantes protegen de la hipoxia a los habitantes de las grandes alturas). En aquel estudio se halló que el gen EPAS1 en los tibetanos posee una constitución solo observada en el genoma de los denisovanos y no en otras poblaciones del mundo, a excepción de individuos de poblaciones de chinos Han del sur y un único individuo de la etnia Han de Pekín.

Agradecimiento: a Jean-Jacques Hublin por la información aportada para este artículo. Referencia: Chen F. et al (2019). A late Middle Pleistocene Denisovan mandible from the Tibetan Plateau [enlace]

Más información: ¿Quiénes son los denisovanos? [enlace]

Xiahe Denisovan mandible

The Xiahe mandible (a, b, d, e, views after digital removal of the adhering carbonate matrix). Credit: Chen F. et al (2019). A late Middle Pleistocene Denisovan mandible from the Tibetan Plateau

Finally, the mandible of a Denisovan!

So far, the only remains we had of the Denisovans were 5 fossils from the Denisova cave (Siberia, Russia): 3 teeth, 1 finger phalanx and 1 parietal fragment [which are described here]. Today, a 160,000-year-old mandible belonging to this species is published. It was found in the Baishiya Karst cave in Xiahe (China) at 3280 meters of altitude.

  • Although no traces of DNA were preserved in the fossil, it was possible to extract proteins from one of the molars. Its analysis concludes that the individual belonged to a population closely linked to the Denisovans of Siberia.
  • This human group populated the Tibetan plateau in the Middle Pleistocene and adapted to its oxygen-poor environment long before Homo sapiens reached the region. The jaw of Xiahe would represent the earliest hominin in the Tibetan plateau, much earlier than the human presence in Nwya Devu dated to 30-40 ka.
  • The mandibular morphology in general is primitive, short and very robust, and close to Homo erectus specimens. But the less elongated shape of the dental arcade is closer to that of the earliest Middle Pleistocene specimens of Neanderthals and Homo sapiens. The teeth are similar to the Denisovans’ from Altai mountains, and their morphology fits within Middle Pleistocene hominin variability.
  • The mandible is well preserved. It is dated to at least 160,000 years through U-series, an age that is comparable to that of Denisova-2, the oldest Denisovan specimen from Altai.
  • It was found in 1980 by a local monk who donated it to the sixth Living Buddha, Gung-Thang, who in turn gave it to Lanzhou University. Since 2010, Fahu Chen (Tibetan Plateau Research Institute) and Dongju Zhang (University of Lanzhou) have studied the site of the cave where the jaw was found. And in 2016 they began collaborating with Jean Jacques Hublin and the Department of Human Evolution of the Max Planck Institute. Congratulations to the team!

Finally, at this point I would like to mention the study by Huerta Sánchez E. et al 2014 related to the EPAS1 gene, associated with the concentration of haemoglobin in the blood (certain variants protect high-altitude inhabitants from hypoxia). That study concluded that EPAS1 gene in Tibetans has a constitution only observed in the genome of Denisovans and not in other populations, with the exception of individuals from Southern Han Chinese populations and a single individual from the Han group of Peking.

Acknowledgement: to Jean-Jacques Hublin for the information provided for this post. Reference: Chen F. et al (2019). A late Middle Pleistocene Denisovan mandible from the Tibetan Plateau [link]

More information: Who are the Denisovans? [link]

4 pensamientos en “Por fin, la mandíbula de un denisovano

  1. Enhorabuena Roberto, la noticia es muy interesante y nos informas a los aficionados de los hallazgos más recientes… “aún calientes” si se me permite el símil.
    Saludos. Eduardo.

    Le gusta a 1 persona

  2. Pingback: ▷ El aspecto de los denisovanos- Los misteriosos homínidos extintos

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