Bringing hominin fossils back to life: interview with paleoartist John Bavaro

Art and science. Paleoart is the scientific reconstruction of extinct life. Complementing the study of the fossil record, paleoart has become a major contribution of deep scientific knowledge combined with the author’s artistic insight. It was a great pleasure for me to meet John Bavaro, who has great knowledge and passion in the Human Evolution field. I hope you will enjoy this interview with John for Nutcracker Man, including several examples of his very up-to-date work…

Can you describe the process to reconstruct the appearance of hominins? In particular, how do you combine the fossil evidence together with other sources to provide them movement and life?

Paleoart John Bavaro. Turkana Boy

Paleoart by John Bavaro. Figure 1. Turkana Boy

I try to apply my own understanding to the anatomy to the model before I look at other artists so then I have a fresh perspective. But my niche is in digital art which I teach at Edinboro University of Pennsylvania.

I look at Kennis Brothers, John Gurche, Elisabeth Daynès, Viktor Deak, giants in the field who do reconstructions and I’m in awe.

We are a visual species. And I for one want to explore the possibilities. Perhaps that’s what sets us apart. Art follows science and vice versa. For instance, the Lucy skeleton or the Turkana boy skeleton totally “rewrote” history. In the case of Lucy we now know that she was hybrid tree climber AND a walker. In the case of Turkana Boy there’s clues about gait and the posture etc.  It’s a puzzle that constantly revealing itself. So art follows science in the tendency for equivocation and I’m not being insulting to science when I say that. In fact, every discovery that comes out now days “rewrites” the understanding of the “mythical textbooks”.  Now with the internet we’re getting more impatient. I for one, think that’s lazy clickbait. A teaser, hubristic or both If I read something that says that “new discovery which changes the way we look at things” I say, “Yeah, until the next time which is probably at this pace, a month away.” I know that science is continuingly changing, which is counter to the current understanding (in popular culture) of it which that it is static. Those in the field know about this, but modern society holds it up as basically like religion. “Well, Science says…….” But scientists know that it is ever-changing process. In this era, changes happen at dizzying pace that I can’t keep up with them quickly enough.  It’s like same way that T-Rex was pictured just 50 or 60 years ago with the tail down instead of up.

 

Your work is very up to date with all recent finds in human evolution. Let’s discuss three examples: Jebel Irhoud, Homo naledi and Denisovans.

Jebel Irhoud

You have created an illustration of the human from Jebel Irhoud, dated to 300 Ka and recently proposed as the earliest Homo sapiens known so far. However this has been contested because of the primitive traits of this specimens which are different from other skulls like Omo or Herto dated to 200 Ka. To what extend did you consider the Jebel Irhoud as ‘modern’ in your illustration?

Paleoart John Bavaro. Jebel Irhoud

Paleoart by John Bavaro. Figures 2, 3, 4, 5. Jebel Irhoud

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La Middle Stone Age (MSA) en Olduvai, con José Manuel Maíllo

He tenido el placer de conversar con José Manuel Maíllo sobre su trabajo en la Garganta de Olduvai (Tanzania), donde estudia los yacimientos de la Middle Stone Age: el momento de la aparición y desarrollo de los primeros humanos modernos en África. Sabemos un poco sobre cómo eran, la morfología de unas decenas de especímenes, aunque debatimos aún sobre a qué especie asignar muchos de ellos. ¿Y qué hay sobre su modo de vida? Veamos…

 

El proyecto Ndutupai: el lecho Ndutu

Comenzamos en junio de 2016 con un trabajo de prospección localizando yacimientos.  En el lecho Ndutu, en la parte superior de la Garganta de Olduvai, localizamos en superficie piezas líticas atribuibles a la Middle Stone Age que aparecían en la parte baja del sitio, y también fauna, así que este año decidimos volver y comenzar la excavación.

Ndutupai Olduvai

Ndutupai. Crédito foto: José Manuel Maíllo

Le llamamos yacimiento Victoria Cabrera Site (VCS) y se descubrió porque encontramos piezas líticas y restos de fauna en superficie y una pieza embebida en un corte que realizó una torrentera estacional. Además, tenemos otros sitios localizados para futuras excavaciones. Nuestro yacimiento se encuadra en el lecho Ndutu, donde se interestratifican varios niveles tobáceos con otros de origen fluvial. Hemos excavado una trinchera longitudinal de 24 x 2 metros. En cinco niveles hemos encontrado industria lítica y fauna.  Sigue leyendo

Interview with Chris Stringer

In this interview for Nutcracker Man, Chris Stringer addresses some key recent discussions in the human evolution field, such as:

  1. The origin of the anatomically modern humans. The frontier between ‘archaic’ and ‘modern’ Homo sapiens.
  2. Reassessment of the Homo heidelbergensis species.
  3. Early and late dispersals of modern humans outside Africa.
  4. Behavioural modernity vs. Anatomical modernity.

Finally, he talks about a new book he is working on.

Chris Stringer is one of the most important researchers in the field of human evolution. He is Research Leader in Human Origins at the Natural History Museum and previously director of the Ancient Human Occupation of Britain project. His work is searchable on the Museum’s website and you can follow him on twitter.

Interview Chris Stringer

Interview with Chris Stringer. Photo: Roberto Sáez

 

1. The origin of the so-called anatomically modern humans is not so clear now in the post-Neanderthal genome era. In 2016, you argued a new paradigm by setting the origin of our species Homo sapiens back to 500 K years ago rather than 200 K. What is the rationale for that? What is for you an ‘archaic’ Homo sapiens? And what is the frontier between ‘archaic’ and ‘modern’ Homo sapiens

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Hablando con María Martinón-Torres de Atapuerca, China y Dmanisi

Entrevista que me ha concedido María Martinón-Torres, comentando sobre distintos ámbitos de su trabajo. 

Han transcurrido unas semanas desde el final de la campaña de este año en Atapuerca, cuando las novedades de los últimos días en Cueva Fantasma y su repercusión dejaron un estupendo sabor de boca, así como el trabajo de las casi 300 personas que han participado este año. ¿Cuál ha sido el avance en Gran Dolina, donde tú has participado más?

Hay varios aspectos importantes. En TD10 se han obtenido más restos de fauna y también de industria lítica que completan nuestra comprensión del comportamiento y el ambiente en el que vivieron estos humanos del Pleistoceno Medio. Aunque en TD10 no se han encontrado homínidos, gracias a su extraordinaria riqueza tenemos una información valiosísima sobre el comportamiento y el ambiente en el que se desenvolvieron los homínidos de la Sima de los Huesos, donde sucede lo contrario, una acumulación insólita de homínidos con una única herramienta de posible significado ritual. En ese sentido, Gran Dolina-TD10, Galería y Sima de los Huesos se complementan de maravilla. En un sector de TD10 parece que ya asoma el nivel de TD9, lo que augura que nuestra previsión de llegar a TD6 en los próximos 5 años, no es descabellada. En el nivel de TD4 donde yo he excavado, se ha ratificado la presencia de homínidos en el Pleistoceno Inferior. No es una presencia de humanos intensa, como en TD10, ni como en TD6, pero si lo suficientemente clara como para poder tener, junto con TD6 y Sima del Elefante una de las secuencias “continuas” de ocupación de Pleistoceno Inferior más completas que existen en Europa en la actualidad.

Gran Dolina

En Gran Dolina 2016. Foto: María Martinón-Torres

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Hablando del Club de Ciencia en RNE

Entrevista en RNE-1 a Roberto Sáez el 7 de febrero de 2016, sobre la creación de un club de ciencia en Boadilla del Monte, que en su primer año formó parte de la Asociación de Amigos del Palacio, antes de convertirse el 12 de junio de 2017 en la asociación de divulgación científica sin ánimo de lucro denominada Club de Ciencia Boadilla:

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web: cienciaboadilla.com / email: cienciaboadilla@gmail.com