El cráneo de Dali y otros candidatos a denisovanos

<English version below>

Los denisovanos son un grupo humano del Pleistoceno Medio de los que conocemos únicamente cuatro restos muy humildes pero que han conservado material genético, suficiente para permitir la identificación de una nueva especie humana (pendiente de definición), diferente a las otras dos especies (como mínimo) con las que convivió y se hibridó: Homo neanderthalensis y Homo sapiens. Los restos identificados como denisovanos son: una falange del dedo de un individuo juvenil femenino (Denisova 3), dos molares (Denisova 4 y Denisova 8, adultos masculinos), y un molar deciduo de una niña (Denisova 2).

Los denisovanos vivieron hace entre hace 50 y 170 Ka y comparten con los neandertales un antepasado común, cuyo linaje a su vez tiene un antepasado común con Homo sapiens. La cercanía entre estos tres linajes permite hipotetizar sobre la posible relación con los denisovanos de algunos fósiles de Asia Oriental:

1) Los dos cráneos de Xuchang, de antigüedad 105-125 Ka, encontrados en Lingjing, al este de China y a unos 4000 km de la cueva de Denisova. En principio se les consideró Homo erectus.

2) Los dientes de Xujiayao, encontrados en los años 1970, grandes y complejos, que se consideraban pertenecientes a una población de transición entre Homo erectus y Homo sapiens, o bien de Homo sapiens atendiendo a las herramientas líticas (posteriores al achelense) y la fauna del yacimiento. Combinan rasgos primitivos con otros más modernos y similares a los neandertales. En 2017 se dataron en 260-370 ka, rango que complica aún más su asignación a una especie.

3) Los cráneos de Dali (209 ka), Maba (132 ka) y Jinniushan (280 ka). En particular, nos detenemos en el cráneo de Dali, muy completo, aunque lamentablemente carece de la dentición superior y de la mandíbula inferior. Con dudas sobre su antigüedad: un diente de bóvido aparentemente asociado al cráneo fue datado en 209 ka. Por tener varias características compartidas con algunos especímenes contemporáneos europeos y africanos, se llegó a proponer como un ejemplo de la presencia de Homo heidelbergensis en Asia. De nuevo, se trata de un mosaico con rasgos primitivos en la bóveda craneal…

  • Grueso toro circular sobre cada órbita.
  • Cráneo muy bajo y alargado, aunque el ancho máximo está en la región temporal superior (en Homo erectus está en la inferior).
  • Grosor de los huesos, sobre todo los temporales, parietales y occipital.
  • Ángulo occipital/nucal muy abrupto.
  • Desarrollo sagital a lo largo del cráneo.
  • Capacidad craneal de 1120 cc.

… y rasgos modernos en la cara:

  • Plana y de tamaño pequeño.
  • Cigomáticos gráciles, con inserción en el alveolar similar a Homo sapiens.
  • Órbitas cuadradas, con bordes suaves y redondeados.
  • Su región nasal ancha recuerda a la neandertal.

4) El cráneo de Harbin, hasta la fecha sin publicar salvo algunas fotografías en prensa china. Increíblemente, permaneció oculto en manos privadas desde su hallazgo en 1933 hasta septiembre de 2018. Parece tener características muy similares a Dali en la cara, toro supraorbital, frontal y órbitas. En las líneas que acompañan a su presentación en prensa, se le define como Homo heidelbergensis y se le asigna una antigüedad de entre 200-400 ka.

A falta de una definición formal de la especie Homo heidelbergensis, en todo caso es difícil que una misma realidad biológica represente a los materiales de Mauer, Petralona, Bodo, Kabwe… y también Dali, Harbin y otros especímenes chinos. Lo que sí parece claro es que durante el Pleistoceno Medio se sucedieron distintas oleadas en Asia (y en Europa) que mezclaron genéticamente a los grupos humanos existentes con otros nuevos. Poder comparar el material genético de los denisovanos con el de otros fósiles asiáticos contemporáneos (cosa que terminará ocurriendo), ayudará a comprender las complejas relaciones evolutivas entre los grupos humanos de Eurasia y también con sus coetáneos africanos.

Más información: ¿Quiénes son los cuatro denisovanos?

Dali, Harbin, Bodo, Kabwe

Middle Pleistocene skulls: Dali, Harbin, Bodo, Kabwe. Sources: Dali (peterbrown-palaeoanthropology.net/dali.html), Harbin (China Institute of Geological Environmental Monitoring), Bodo and Kabwe (Roberto Sáez)

The Dali skull and other candidates to be Denisovan

The Denisovans are a Middle Pleistocene human group of which we only know four modest remains, but which have preserved enough genetic material to allow the identification of a new human species (with pending definition), different from the other two species (at least) with which it coexisted and hybridized: Homo neanderthalensis and Homo sapiens. The remains identified as Denisovans are a finger phalanx of a female juvenile individual (Denisova 3), two molars (Denisova 4 and Denisova 8, both male adults), and a deciduous molar of a female child (Denisova 2).

The Denisovans lived between 50 and 170 k yrs ago and share with the Neandertals a common ancestor, whose lineage in turn has a common ancestor with Homo sapiens. The close link between the three lineages opens the possibility to hypothesize a possible assignment of some Eastern Asian fossils to the Denisovans:

1) The two Xuchang skulls, dated to 105-125 ka, found in Lingjing, east of China, about 4000 km from Denisova cave. Initially considered Homo erectus.

2) The Xujiayao teeth, which are large and complex, and considered to belong to a transitional population between Homo erectus and Homo sapiens, or alternatively Homo sapiens if taking into account the post Acheulean lithic tools and the fauna of the site. They combine primitive and modern features, similar to those in Neandertals. In 2017 they were dated to 260-370 ka, a range that further complicates their assignment to a species.

3) The skulls of Dali (209 ka), Maba (132 ka) and Jinniushan (280 ka). In particular, focusing on Dali skull, this is very complete, although unfortunately it lacks the upper dentition and the lower jaw. The dating is not very clear: an ox tooth apparently associated with the skull was dated to 209 ka. Because it shares several traits with some contemporary European and African specimens, it was proposed as an example of the presence of Homo heidelbergensis in Asia. Again, it is a mosaic with primitive features in the cranial vault…

  • Two thick supraorbital tori.
  • Very low and elongated skull. However, the maximum cranial breadth is on the superior temporal region (in Homo erectus it is on the inferior region).
  • Thick bones, especially the temporal, parietal and occipital.
  • Very sharp occipital/nuchal angle.
  • Sagittal development along the skull.
  • Cranial capacity of 1120 cc.

… and modern features in the face:

  • Flat and small size.
  • Gracile zygomatics, with insertion on the alveolar region similar to that in Homo sapiens.
  • Quadrangular orbits, with smooth and rounded margins.
  • Broad nasal region, some Neandertal-like.

4) The Harbin skull, which remains unpublished to date, except a few photographs in the Chinese press. Incredibly, it remained hidden in private hands from its discovery in 1933 until September 2018. It seems very similar to Dali on the face, supraorbital tori, frontal and orbits. In the press note it was defined as Homo heidelbergensis and assigned an estimated age of between 200-400 ka.

In the absence of a formal definition for the species Homo heidelbergensis, it is in any case difficult that a same biological entity can represent the materials of Mauer, Petralona, Bodo, Kabwe… and also Dali, Harbin and other Chinese specimens. What does seem clear is that during the Middle Pleistocene there were different waves in Asia (and Europe) that genetically mixed the existing human groups with new ones. The comparison of the Denisovan genetic material with that of other contemporary Asian fossils (which will end to happen), will help to understand the complex evolutionary relationships between the human groups in Eurasia and also with their African contemporaries.

More information: A new Denisovan!

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